Nog nooit ging het zo hard

De Nederlander Simeon Tienpont triomfeerde gisteravond in de meest spectaculaire inhaalrace uit de zeilhistorie.

Team Oracle USA tijdens en na de winnende race van de America’s Cup in de San Francisco Bay. Op de foto rechts- midden kust de Australische schipper James Spitthill deAuld Mug. Links met opgeheven vuisten deNederlander Simeon Tienpont. Foto’s AP, AFP

Zoals veel grote zeilers is hij in een zwemvest opgegroeid. Als baby van drie weken lag hij al aan boord bij zijn ouders. Op zijn vijfde leerde hij in een Piraatje varen in de haven van Zierikzee. Zijn eerste wedstrijd won hij op zijn achtste op het Paterswoldsemeer.

Simeon Tienpont (31) vierde gisteravond het hoogtepunt in zijn professionele carrière. Op een doordeweekse dag in de San Francisco Bay, met uitzicht op de Golden Gate en gevangeniseiland Alcatraz, toegejuicht door tienduizenden toeschouwers langs de waterkant, rechtstreeks gevolgd door miljoenen zeilfans op internet, won de Nederlander met Team Oracle USA voor de tweede keer op rij de America’s Cup. „Deze is veel mooier dan de eerste, vanwege het scoreverloop”, vertelt Tienpont vannacht via een krakende telefoonlijn waar de adrenaline nog doorheen spuit.

Oracle Miracle is het verhaal van elf bemanningsleden op een supercatamaran ter grootte van een kleine veerboot die in een week tijd een 8-1 achterstand heeft omgebogen in een 9-8 eindzege. Tegenstander Team New Zealand heeft al die tijd nog maar een overwinning nodig om ’s werelds oudste sportbeker – de Auld Mug werd in 1851 voor het eerst uitgereikt – na 2000 terug te brengen naar Auckland. En toch gaat het mis. Vanochtend schrijven de media Down Under over een nationale tragedie – zeilen is er met rugby de populairste sport „Ik had het ze wel gegund”, klinkt het zonder leedvermaak vanuit Californië. De America’s Cup is een vriendschappelijke miljoenenbusiness.

Een aangevraagde time out door Oracle zorgt voor de ommekeer. „Ons offshoreteam heeft de boot vooral aan de wind sneller gemaakt. Daar maakten we het verschil”, verklaart Tienpont de wederopstanding van de Amerikaanse boot. En toch gaat het nog bijna mis, vlak voor de start van de negentiende en laatste race. Tienpont, van huis uit scheepswerktuigbouwkundige: „Een pin in de onderste flap van een vleugel dreigde af te breken. Een heel belangrijk scharnierpunt. Gelukkig zagen we het en kon het worden gerepareerd. Maar we hadden nu nauwelijks tijd voor wind- en waterverkenning.”

Proefvaren of niet, Oracle gaat in de slotrace bijna van start tot finish aan de leiding. Viervoudig olympisch kampioen Ben Ainslie balt al ver voor de denkbeeldige eindstreep zijn vuisten. De Britse stuurman is het meesterbrein aan boord, de tacticus die het racemonster snelheden van zeventig kilometer per uur laat varen. „We zijn van tractoren in racewagens gestapt”, verklaart Tienpont de evolutie in de America’s Cup. Nooit eerder zijn catamarans het decor van de tweestrijd tussen de VS en een andere zeilland geweest. Nooit eerder gaat het zo hard. Als scheermessen schieten de ‘draagvleugelboten’ door de baai – opgetild uit het water.

Samen met de Australische schipper James Spitthill blijft Sir Ainslie geloven in the greatest comeback in the history of sports. Net als voordekker Tienpont. „Je moet altijd optimistisch zijn. Dit is de Formule 1 van het zeilen. Elke race is er één. Simpel zat.”

Wie goed naar het computerscherm tuurt, ziet hoe de Nederlander na de finish de snel aan boord gehesen softwarefabrikant en multimiljardair Larry Elisson, grote baas van Oracle, natspuit met champagne. „De credits gaan ook naar Larry, hij is ook altijd in ons blijven geloven.”

Veel dank heeft Tienpont ook voor land- en teamgenoot Dirk de Ridder, die vóór race 1 werd gediskwalificeerd nadat hij in het geheim extra ballast aan boord zou hebben gebracht. Oracle krijgt twee punten in mindering. De Ridder, die hardnekkig ontkent, staat langs de kant mee te juichen. Tienpont: „Hij bleef ondanks de persoonlijke tragedie het team steunen. Dirk is de beste zeiler van Nederland, een geweldige trimmer.”

Tienpont en wellicht De Ridder wacht dit najaar een warm onthaal op het Witte Huis. Obama heeft al een gelukstelegram gemaild. De Nederlandse zeiler en de Amerikaanse president hebben elkaar nooit ontmoet. „De vorige keer ging ik met vakantie. Dat stel ik nu maar even uit. Zo vaak win je geen America’s Cup. En de volgende keer zit er een andere president.”