Lot gijzelaars nog steeds onduidelijk

De Keniaanse autoriteiten melden dat de terreuractie in Nairobi is beëindigd. Maar de situatie blijkt nog steeds zeer onoverzichtelijk.

Hulpverleners houden zich schuil in de nabijheid van het winkelcomplex Westgate in Nairobi. Foto AP

De Keniaanse autoriteiten zeiden rond het middaguur gezegd dat alle gijzelaars in het winkelcentrum Westgate in Nairobi zijn bevrijd. Zes gijzelnemers zouden zijn gedood en twee zouden zijn gearresteerd.

Maar het is zeer onduidelijk of die berichtgeving ook klopt: aan het eind van de ochtend liet de aan Al-Qaeda gelieerde Somalische terreurgroep Al Shabaab via Twitter weten dat de aanvallers in Westgate nog steeds mensen in gijzeling houden. Het afgelopen etmaal is vaker tegenstrijdige informatie naar buiten gebracht over de situatie in het gebouw.

De aanvallers hebben overal in het winkelcomplex bommen geïnstalleerd. Dat belemmerde vanochtend politie en leger bij de bevrijdingsoperatie. Toch zei een woordvoerder van de politie aan het eind van de ochtend dat „we hebben gezegevierd”. Gisteren brak er een brand uit die het gebouw in de as dreigde te leggen. Inmiddels lijkt het vuur gedoofd.

De aanval op het complex begon gisteren na het middaguur met veel explosies en geweervuur. Ook vanochtend was hevig geweervuur te horen. Tientallen soldaten renden gisteren het gebouw binnen en korte tijd later brak de brand uit, volgens de overheid aangestoken door de gijzelnemers. Enkele uren later meldde de minister van Binnenlandse Zaken dat „bijna alle gijzelaars” waren bevrijd. De minister stelde het dodental bij tot 62, zeven minder dan eerst werd gemeld. Kennelijk waren lichamen dubbel geteld.

De omgeving van Westgate is volledig afgesloten voor journalisten en de woordvoering van de overheid is vaag en tegenstrijdig. Volgens de minister van Binnenlandse Zaken was het aanvankelijke nieuws dat een vrouw de groep aanvallers leidde, onjuist. De militanten zouden zich hebben verkleed als vrouwen om te voorkomen dat ze binnenkomst werden gecontroleerd op wapens, zoals gebruikelijk bij winkelcentra.

De Keniaanse minister van Buitenlandse Zaken zei enkele uren later evenwel dat de groep wel degelijk werd geleid door een Britse vrouw. Zij doelde hierbij op het gerucht dat de 29-jarige Samanta Lewthwaite, weduwe van een in 2005 bij zelfmoordaanslagen in London omgekomen terrorist, de extremisten zou aanvoeren.

Volgens de Keniaanse autoriteiten zijn de daders van de aanval op Westgate van Somalische afkomst, maar beschikken zij over Amerikaanse, Britse en andere Europese paspoorten. Al Shabaab liet vanochtend weten dat ook die informatie niet klopt.