Johns kinkajoe

Vorige maand werkte ik een paar dagen in de collectie van het Delaware Museum of Natural History in het oosten van de Verenigde Staten. Zoals bij elk museum kampt men ook daar met ruimtegebrek. Zelfs in de personeelskantine hangen de muren vol met opgezette dieren. Eén preparaat trok daar mijn aandacht: een geelbruin zoogdier met om de linker voorpoot een rode strik en ‘British Honduras Night Walker’ op het naambordje. Het is een kinkajoe of rolstaartbeer (Potos flavus), een roofdiertje met een nachtelijke levenswijze dat voorkomt in Zuid- en Midden-Amerika. Benieuwd naar het verhaal achter dit museumstuk, vroeg ik naar de strik. Dat was vermoedelijk het werk van John. „Hij versierde zijn jachttrofeeën wel vaker”, kreeg ik te horen.

John bleek John E. du Pont (1938-2010) te zijn. Deze multimiljonair, telg uit het bekende geslacht van grootindustriëlen, bracht zijn privéverzameling van 66.000 vogelhuiden en twee miljoen schelpen mee toen hij het museum in 1972 met eigen vermogen opende. Op latere leeftijd verloor hij interesse in de natuurlijke historie, sponsorde Olympische sporters, kreeg last van paranoïde schizofrenie en vermoordde zijn vriend, worstelkampioen Dave Schultz. John overleed in gevangenschap.

In het museum dat hij met passie stichtte, praat men liever niet meer over hem.

De auteur is bioloog en conservator van het Natuurhistorisch Museum Rotterdam.