De Yankees lopen op hun laatste benen

De New York Yankees, ’s werelds meest succesvolle club, beleven een rampzalig seizoen. Kop van Jut is sterspeler Alex Rodriguez, die zijn miljoenensalaris niet meer waarmaakt.

Het is chaotisch druk in de kleedkamer van de New York Yankees. De laatste maand van de reguliere competitie mogen clubs in de Major League, de eredivisie van het honkbal, hun selectie ongelimiteerd uitbreiden. De Yankees kampen met een blessuregolf en hebben gretig van die mogelijkheid gebruik gemaakt. Nieuwe spelers van satellietclubs zoeken onwennig naar hun toegewezen plek. Een twintigtal journalisten kijkt geamuseerd toe in de kleedkamer.

Veteranen van de club gaan hun eigen gang. De Japanse slagman Ichiro (Suzuki) doet in een hoek van de kleedkamer rek-, strek- en nekoefeningen. Naast Ichiro staat de speciaal voor hem gemaakte honkbalkoffer, een soort koelkast waarin hij zijn honkbalknuppels op temperatuur houdt. In een andere hoek toont werper Joba Chamberlain een tatoeage. Een verentooi, als eerbetoon aan de indianenstam van zijn vader, de Ho Chunki uit Nevada. Chamberlain is een van de drie Indiaanse Amerikanen in de Major League.

Kortestop Brendan Ryan meldt zich. Ryan, tot voor kort in dienst van de Seattle Mariners, is de nieuwste aanwinst. Als vervanger van de geblesseerde ster Derek Jeter rust een zware taak op zijn schouders. Jeter – aanvoerder, ster en boegbeeld van het team dat de afgelopen twee decennia vijf landstitels behaalde – speelde dit jaar nauwelijks. In de play-offs van 2012 en het voorseizoen van 2013 brak hij zijn enkel. Hij speelt niet meer, maar neemt nog wel plaats in de kleedkamer. De 39-jarige Jeter kleedt zich gewoon om, om even later in de dug-out plaats te nemen. Hij verleent morele steun aan het team dat hij met de oude werpers Andy Pettitte en Mariano Rivera heeft opgebouwd en vormgegeven. Het boegbeeld doet nu dienst als een soort mascotte.

Record

De Yankees, de zelfverklaarde beroemdste en succesvolste sportclub ter wereld met 27 landstitels, worden geplaagd door een lange reeks blessures. Naast Jeter haakte twee weken geleden Brett Gardner af, met gekneusde ribben. Vedette Alex Rodriguez kampte met kwetsuren aan zijn heup en dijbeen, maar hij speelt weer. Tegen de San Francisco Giants sloeg de 38-jarige A-Rod vrijdag zijn 24ste grandslamhomerun, waarmee hij Yankee-legende Lou Gehrig passeerde. Mark Teixeira heeft een zware polsblessure. Curtis Granderson miste de voorjaarswedstrijden vanwege een gebroken pink.

„De Yankees hebben dit jaar 56 spelers ingezet, een record”, zegt Tyler Kepner, honkbalcorrespondent van The New York Times. „Door al die blessures heeft de club een nieuw imago. De natuurlijke kampioenen zijn nu de underdog.” De rivaliserende Boston Red Sox gaan de American League East winnen. Ruim een week geleden werden de Yankees in Boston vernederd met drie nederlagen. De hoop is nu: een wild card voor de nacompetitie. Mochten de Yankees de play-offs halen, is dat een klein wonder. Het team oogt oud en versleten.

En toch, zonder schandaal verloopt dit seizoen bepaald niet. Kijken naar de Yankees is een schizofrene bezigheid: honkbalfans weten niet wat ze met het team aanmoeten. Rodriguez. wordt voor iedere slagbeurt uitgejouwd. In Baltimore werd hij een valsspeler genoemd, in Boston publiekelijk voor klootzak uitgemaakt: A-Rod sucks! Sinds de bond hem voor ruim tweehonderd duels schorste vanwege zijn betrokkenheid bij de inmiddels gesloten gezondheidskliniek Biogenesis in Florida waar werd gehandeld in verboden stimulerende middelen, is hij een paria op de honkbalvelden. Hij is speelgerechtigd omdat de machtige spelersvakbond in beroep ging tegen zijn schorsing. De vakbond bestreed niet dat Rodriguez een klant was bij Biogenesis en bovendien een speler die al eerder publiekelijk toegaf steroïden te hebben gebruikt, maar noemde zijn straf excessief. Een onafhankelijke arbiter buigt zich nu over de zaak. De uitspraak volgt waarschijnlijk direct na dit seizoen.

A-Rod

Ruim een maand geleden gaf Rodriguez een bizarre persconferentie, waarin hij de honkbalbond en zijn eigen club van een samenzwering beschuldigde. Met de schorsing zou de bond de leiding van de Yankees een vriendendienst hebben willen bewijzen; het zou voor de club een manier zijn onder (het resterende deel van) zijn peperdure contract af te komen, bijna 100 miljoen op een totaal van ruim 300 miljoen dollar inclusief bonussen van 2007 tot 2017. De Yankees hoeven het salaris van een geschorste speler niet te betalen.

De algemeen directeur van de club, Brian Cashman, wees de beschuldiging door A-Rod verontwaardigd van de hand. Sindsdien zwijgen beide partijen over de kwestie. Rodriguez wil naar eigen zeggen de kans van de Yankees op de play-offs niet in gevaar brengen met zijn persoonlijke sores. Als ik hem er voor een competitiewedstrijd tegen de Orioles in de kleedkamer van de Yankees over aanklamp, reageert hij geïrriteerd: „Doen ze in Nederland ook aan honkbal?' Na een vervolgvraag over het aantal advocaten – naar verluidt zes stuks – door wie hij zich laat vertegenwoordigen, snauwt hij: 'Oh nee. Nee, nee. Alleen honkbal.” Dan loopt hij weg.

Verslaggever Tyler Kepner: „Rodriguez heeft een voortdurend wisselend aantal advocaten, woordvoerders en vertegenwoordigers.” Zij bepalen zijn strategie. „Hij is al lang de weg kwijt. Hij heeft geen idee hoe schadelijk zijn gedrag is voor de sport.”

Luxebelasting

Dat mag zo zijn, het is een publiek geheim dat de Yankees met het contract van Rodriguez in hun maag zitten. Het sportbedrijf met een begroting van 228 miljoen dollar is dit jaar aangeslagen voor ruim 29 miljoen dollar aan zogeheten luxebelasting. Om een zo’n aanslag in 2014 te vermijden moeten de Yankees flink bezuinigen, tot een begroting van minder dan 190 miljoen dollar. Kepner van de NYT: „Het zou helpen als ze het torenhoge salaris van A-Rod volgend jaar niet hoeven te betalen.”

Dit seizoen, aldus Kepner, is fascinerend 'vanwege de vele verhaallijnen'. Als de Yankees de play-offs halen, doen ze dat met een groot aantal wisselspelers en een ster die is geschorst door de honkbalbond. Een speler die zijn eigen clubleiding heeft beschuldigd van gekonkel om onder het resterende deel van zijn contract uit te komen. Een honkballer die alleen in Yankee Stadium nog wordt gepruimd.

De Yankees hadden er voor kunnen kiezen A-Rod niet op te stellen, maar dat was blijkbaar geen optie. Winning ugly mét Rodriguez was belangrijker dan het alternatief: de vedette aan de kant houden om eventueel met opgeheven hoofd het naseizoen te missen.