De vele levens van Robin

Batmans metgezel Robin, The Boy Wonder, is zijn leven niet zeker – als je het de fans vraagt. Hij sterft keer op keer, maar op miraculeuze wijze herleeft hij evenzovele keren.

Meer dan van strip- of filmschurken heeft Robin, het hulpje van Batman, te vrezen van fans. De hel brak los afgelopen week in de sociale media toen Justin Bieber, de 19-jarige Canadese popster, twitterde dat hij de rol van Robin gaat spelen in de nieuwe film Batman vs. Superman, die in 2015 uitkomt. (Ben Affleck speelt Batman). Fans vonden het maar niks, Bieber als Robin.

De Batmanfilms komen voort uit strips, en ook de stripfans hebben een moeizame verhouding met de metgezel van Batman. Eind jaren tachtig stapte Dennis O’Neil een delicatessenwinkel op Fifth Avenue in New York binnen met een Batman-speldje op. Toen de winkelier naar dat speldje vroeg, legde O’Neil uit dat hij bij uitgeverij DC Comics verantwoordelijk was voor de Batman-strips. De winkelier riep: „Hé, dit is die gast die Robin heeft vermoord!”

En dat was al Robin II. Want de eerste Robin, die in de strip Dick Grayson heette, en die al sinds het begin van de Tweede Wereldoorlog aan de zijde van Batman had gevochten, maakte in 1984 promotie en werd zelfstandig superheld. Er kwam een nieuwe Robin, genaamd Jason Todd, maar de stripauteurs twijfelden aan zijn populariteit bij de lezers.

O’Neil stelde daarom voor: dan vragen we het ze toch gewoon? Op 15 en 16 september 1988, deze week 25 jaar geleden, konden de lezers van de stripbladserie bepalen of Robin een explosie uit Batman nummer 427 zou overleven. „Robin zal sterven omdat de Joker wraak wil, maar jij kan het voorkomen met een telefoontje”, aldus een advertentie. De respons was overweldigend, vertelt O’Neil vanuit de Verenigde Staten. „Ruim tienduizend lezers hebben gereageerd en de telefoonlijnen waren zo druk dat veel mensen er niet doorheen kwamen.” Zelf had O’Neil gestemd op ‘overleven’, maar hij had een slecht voorgevoel. „Ik dacht dat de lezers ons zouden uitdagen, om te kijken of we hem echt zouden laten overlijden. Ik had gelijk, maar nipt.” 5.271 lezers wilden Robin laten leven, 5.343 eisten zijn dood.

De uitgeverij hield woord en in het volgende nummer vond Batman de gestorven Robin. Het schokkende nieuws werd ook door media opgepikt: Time, The Wall Street Journal, Newsweek, The New York Times. Omdat nieuwe generaties lezers ook verhalen willen lezen met populaire superhelden, blijven zulke helden bijna nooit voorgoed dood. Jason Todd evenmin. Hij keerde in 2005 terug op de strippagina’s.

De nieuwe generatie stripmakers heeft opnieuw bepaald dat er een vacature is voor de functie van Robin. Het personage Damian Wayne, de zoon van Batmans alter ego Bruce Wayne, was sinds enkele jaren de trouwe sidekick. Tot deze Robin in februari overleed. Maar voor hoe lang?