Googles Life Company wil ouderdom bestrijden

Naast computerbrillen, robotauto’s en experimenten met heteluchtballonnen begint Google een nieuw project: het richt de California Life Company op. Calico moet ouderdomsverschijnselen bestrijden door middel van biotechnologie. Topman Larry Page hoopt “miljoenen levens te verbeteren.”

Google verdient het merendeel van zijn omzet (50 miljard dollar) met het plaatsen van advertenties bij zoekresultaten, maar heeft een traditie om zogeheten moonshots te lanceren: experimenten om meer fundamentele problemen op te lossen. Een daarvan is ouder worden, en de ongemakken die dat met zich meebrengt.

Het internetbedrijf investeert een nog onbekend bedrag in Calico (en niet Galico, zoals eerder vermeld) Google stak al eerder geld in genetisch onderzoek, waarvoor veel computerkracht nodig is. Ook het verwerken van grote hoeveelheden patiëntengegevens - om het effect van medicijnen op grote schaal te testen - vereist veel rekencapaciteit. Soortgelijk onderzoek wordt gedaan door IBM’s Watson-supercomputer die mede wordt ingezet voor gezondheidszorg.

Announcing this new investment, Larry Page, Google CEO said: “Illness and aging affect all our families. With some longer term, moonshot thinking around healthcare and biotechnology, I believe we can improve millions of lives.

Calico wordt geleid door Art Levinson. Hij werkte bij farmaceutische bedrijven als Hoffman La Roche en Genentech. Maar Levinson is vooral bekend als voorzitter van het Apple-bestuur. Apple en Google zijn in een felle concurrentiestrijd gewikkeld in de slag om mobiel internet, maar het doel van Galico overstijgt blijkbaar het economisch belang. Zelfs Apple-baas Tim Cook geeft zijn persoonlijke goedkeuring  op het Google-blog.

Tim Cook, Chief Executive Officer of Apple, said: “For too many of our friends and family, life has been cut short or the quality of their life is too often lacking. Art is one of the crazy ones who thinks it doesn’t have to be this way. There is no one better suited to lead this mission and I am excited to see the results.”

In een interview met tijdschrift Time (getiteld: Can Google solve death?) benadrukt Larry Page dat Google patiëntengegevens zal beschermen. Het bedrijf probeert nu vertrouwen terug te winnen na het afluisterschandaal, waarbij de Amerikaanse geheime dienst ook Google-gebruikers volgde.

Meer tech-ondernemers investeren in gezondheidszorg; Larry Ellison, topman van IT-bedrijf Oracle, heeft zich verbonden aan The Ellison Medical Foundation. Microsoft-oprichter Bill Gates steekt miljoenen in onderzoek voor de bestrijding van onder meer malaria.