Zonne-energie in VS groeit onstuimig

Vergeleken met olie, steenkool en schaliegas blijft zonne-energie een dwerg in het Amerikaanse energielandschap. Van de enorme hoeveelheid elektriciteit die Amerikanen gebruiken, wordt niet meer dan 0,14 procent gewonnen met hulp van de zon.

Dat ontmoedigt leveranciers en overheid geenszins. Met enthousiasme berichtten zij afgelopen weekeinde dat het tweede kwartaal top was voor zonne-energie: 15 procent groei, en 11 procent prijsdaling voor consumenten. „Het op één na beste kwartaal ooit”, juichte een brancherapport.

In de zuidwestelijke staten Californië en Arizona duiken steeds meer zonnepanelen op. Bedrijven als SunPower uit Californië doen het goed. Na de val in de recessie klimt zijn aandeel gestaag op de technologiebeurs Nasdaq. Momenteel presteert het stabiel tussen de 24 en 25 dollar.

Maar veel aandelen zijn niet meer dan penny stocks. Voor een paar cent zijn ze op te pikken. Het aandeel Solar Power Inc. (SPI) kostte gisteren 19 dollarcent. Beter dan het dieptepunt van 3 cent, maar ver van de 4 dollar die SPI opbracht bij de beursgang in 2007.

Het publieke geheim van de zonnesector is dat de overheid een stuttende hoofdrol blijft spelen. Bedrijven als SunPower profiteren van megadeals met Washington. Zo kwam deze maand naar buiten dat het ministerie van Defensie 7 miljard dollar (5,25 miljard euro) te verdelen had om het leger van alternatieve energie te voorzien. Een van de succesvolle bieders was SunPower – met die mooie beurskoers.

Ook de windenergiedivisie van BP profiteerde. Die opereert langs snelweg I-90 in Californië. In de buurt van Palm Springs duikt een onwerelds landschap op. Duizenden windmolens draaien er rondjes in de natuurlijke windtunnel. Waaronder die van BP, met dank aan Washington.

Tegelijkertijd vormt de overheid een probleem in staten die iets van alternatieve energie proberen te maken. Zo zit er in Californië een maximum op de hoeveelheid energie die kleine opwekkers kunnen verkopen aan het net. In het centrum van Los Angeles is het ruim de helft van het jaar onbewolkt. Panden met zonnepanelen produceren meer dan ze gebruiken. Een lokaal wetsvoorstel probeert dat maximum te elimineren en de grote stroomproducenten te dwingen om meer uit alternatieve bronnen te halen.

En hoe zat het met de indrukwekkende piek van zonneprojecten, eind 2012? Die was een gevolg van een ware run onder klein- en grootverbruikers op zonnesubsidies uit vrees voor bezuinigingen in het nieuwe jaar wegens dreigende overschrijdingen van het overheidsbudget.