Van nachtelijke hobby tot beroep

Professionele gamer Erik van Helvert (19) is de enige Nederlander op het WK League of Legends, deze week in Los Angeles

League of Legends is het populairste online computerspel van dit moment. Gisteren begon in Los Angeles het WK. Erik van Helvert (19) uit Borne is de enige Nederlandse deelnemer. Zijn spelnaam: Tabzz.

Van Helvert is voorafgaand aan het WK met zijn Zweedse team Lemondogs twee weken op trainingskamp in Stockholm. Ervaring, kennis van het spel en behendigheid bepalen immers de sterkte van de gamer. Dat kan alleen op topniveau blijven door geen dag weg te blijven van de computer.

„Je moet blijven spelen”, zegt Van Helvert een paar dagen voor het WK vanuit Stockholm. „Het moet een tweede natuur worden. Je bent je character in plaats van iemand die achter z’n pc zit. Je moet uren maken.”

Tabzz is de enige Nederlandse profspeler van League of Legends (LoL). Wereldwijd zijn er zo’n 150, van wie veertig in Europa. Met zijn team Lemondogs, dat verder bestaat uit een Duitser, Noor, Deen en een Spanjaard, hoopt hij deze week in LA de poulefase door te komen. „Dat zou al heel wat zijn. Normaal gesproken kunnen we niet op tegen de teams uit Azië.”

Aan het WK doen veertien teams mee: zeven uit Azië, vier uit Europa en drie uit Noord-Amerika. „De VS zijn zwakker dan Europa, maar commercieel is Amerika aantrekkelijker. Daarom wordt het toernooi daar gehouden en wordt rekening gehouden met de Aziatische tijdzones. In Europa is het midden in de nacht als we spelen.”

Een wedstrijd duurt pakweg 30 minuten. De teams moeten elkaars bases proberen te vernietigen. Door tegenstanders te verslaan kan je nieuwe krachten of vaardigheden verkrijgen. Elke speler heeft een rol. Tabzz is de attack damage carry die veel slagkracht heeft maar erg kwetsbaar is. Hij wijkt nooit van de zijde van de support die hem kan oplappen.

Profspelers krijgen een salaris van de organisator van de competities die er zijn in elk werelddeel. Andere inkomsten zijn prijzengeld van toernooien en sponsoring. Met live uitzenden van je games op internet (streamen) kun je goed verdienen als je veel kijkers en donateurs hebt. „Populaire streamers hebben soms wel 30.000 kijkers, daarvan is goed te leven. Als ik stream kijken twee- tot drieduizend mensen. Een leuke bonus. De topgamers in LoL verdienen zo’n 100.000 euro per jaar. Ik ongeveer de helft.”

Van Helvert speelt al zijn hele leven games. Hij is sinds drie jaar in de ban van LoL. „Vanaf de vierde klas heb ik de middelbare school met minimale inspanning gehaald. De laatste jaren skipte ik per week 5 à 10 lesuren. Meestal stond ik rond tien uur op en ging naar school. Dan had ik les tot een uur of twee, soms skipte ik het laatste uur. Thuis ging ik meteen gamen. Rond zes uur even eten en dan weer de hele avond tot een uur of 1, 2 ’s nachts. In het weekend speelde ik de hele dag. Ik had wel wat vrienden, maar daar ging ik niet echt mee uit.” Al zijn vrije tijd ging op aan gamen.

„In de zesde klas bezorgde ik mijn moeder wel eens flinke stress als ik weer spijbelde. Ik trok me er eigenlijk niets van aan. Mijn examen heb ik nipt gehaald, waarschijnlijk dankzij mijn moeder die maar bleef doorratelen dat ik wat aan school moest doen.”

Daarna speelde hij maandenlang 12 uur per dag. „Dat werd toch saai. Ik ging wat meer andere dingen doen, hobby’s van vroeger oppakken: piano spelen, wat vaker naar buiten. Nu heb ik een betere balans. Ik speel zo’n 8 uur per dag, ’s middags en ’s avonds. Eigenlijk een normale werkdag.”