Carrière als soulzanger gebouwd op één monsterhit

Hij heeft het niet geschreven, maar er wel zijn hele carrière aan te danken. Negen jaar na het soultrio Hues Corporation had Forrest Thomas in 1983 een enorme hit met het soulnummer Rock the boat. In Nederland, waar hij woonde, maar ook in de VS en in Groot-Brittannië. Zijn volgende single, Feel the need, deed het al iets minder – Thomas heeft het succes van zijn eerste nummer nooit weten te evenaren. En zoals dat vaker gaat met artiesten met één monsterhit, bleef hij die altijd zingen. Dit najaar zou hij meedoen aan de ‘80’s & 90’s Flashback Music Tour’, samen met Alides Hidding en Nance Koolen. Rock the boat stond in de aankondiging ter verduidelijking achter zijn naam. Het leek hem niet te storen. „Forrest deed zijn ding en genoot daarvan”, zegt Leo van der Fluit, de organisator van die show.

Thomas, die maandag op 60-jarige leeftijd in Tilburg overleed aan de gevolgen van een beroerte, werd geboren in Galveston, Texas. Als kind zong hij in kerkkoren. Tijdens zijn tienerjaren vertrok hij naar Los Angeles, waar hij verschillende talentenjachten won. In de jaren zeventig verhuisde hij naar Nederland, waarschijnlijk via Duitsland, waar hij tijdens zijn militaire dienst zou zijn gestationeerd.

In 1988 trouwde Thomas, die toen al twee kinderen had, met presentatrice Manon de Haan, die zijn achternaam aannam. Samen kregen ze twee zoons. Na twaalf jaar liep het huwelijk stuk, de scheiding werd publiekelijk uitgevochten in de roddelbladen en op de pagina Privé van De Telegraaf.

Volgens Van der Fluit, die hem leerde kennen toen hij hem in 2004 opnam in de ‘80’s Flashback Theatertour’ was Thomas „een zachtaardige man met een groot hart”. „Bij onze eerste afspraak verscheen hij twintig minuten te vroeg en had hij een zak koek meegenomen.”

„Hij was een ontzettende lieverd”, zegt zijn agent Albert de Booker. „Een artiest in optima forma, maar hij liet ook altijd ruimte aan anderen.” Tijdens de theatertour, die tot 2009 doorging, ontmoette Thomas zijn laatste liefde Diana, met wie hij al snel ging samenwonen in haar woonplaats Valkenswaard. Vorig jaar trouwden ze.

Thomas trad de laatste jaren incidenteel op en gaf zangles. Omdat hij daar niet van kon leven, bestuurde hij sinds een paar maanden een bus voor gehandicapten. „Ook dat deed hij met volle overgave”, zegt De Booker. Maandag wordt Forrest Thomas gecremeerd. Verschillende Nederlandse artiesten zullen voor hem zingen.

Milou van Rossum