Wielerveteraan Horner (41) is nu favoriet voor eindzege in de Vuelta

De Amerikaan Chris Horner kwam gisteren drie tellen tekort voor het heroveren van de leiderstrui in de Vuelta. Hij kan morgen in een loodzware bergrit alsnog zijn slag slaan.

De Ronde van Spanje krijgt wellicht de oudste winnaar ooit in een grote wielerronde. De 41-jarige Chris Horner van RadioShack is gisteren rodetruidrager Vincenzo Nibali van Astana tot op drie seconden genaderd in het klassement. Morgen staat een loodzware bergetappe op het programma en van de twee overgebleven favorieten heeft Horner zich deze ronde de betere klimmer getoond. Zondag is de slotdag.

De Amerikaanse wielerveteraan was gisteren 25 seconden eerder over de finish dan de Italiaanse klassementsleider, dankzij een aanval in de slotklim naar de Peña Cabarga. De dagzege ging naar de Wit-Rus Vasil Kirijenka, die zo voorkwam dat de als zesde geëindigde Horner bonificatieseconden bijeensprokkelde en gisteren al in de rode trui gehesen werd. Nummer drie Alejandro Valverde had, zoals altijd in de bergen, moeite aan te klampen. De Spanjaard heeft ruim een minuut achterstand op Nibali.

Vandaag staat een halfzware etappe op het programma met een slotklim in wijnstad Oviedo. De eindstreep is bovenop de Alto del Naranco getrokken, een klim van de tweede categorie. De beslissing valt waarschijnlijk morgen, als de zeer steile Alto de El Angliru moet worden beklommen. De top ligt op 1.570 meter boven zeeniveau. De klim is ruim 12,5 kilometer lang en stijgt gemiddeld met ruim 10 procent.

Horner acht zichzelf kansrijk om de Vuelta te winnen. „Ik raak niet in paniek van die drie seconden. Ik heb al veel tijd goed gemaakt en het gat is kleiner. Ik hield mijn benen even stil op een relatief vlak [van de slotklim Peña Cabarga] en misschien heb ik daar de drie tellen verloren”, zei Horner op de website van zijn ploeg. „De klim van zaterdag ligt mij het best.”

Nibali is er niet gerust op. „Horner heeft bewezen dat hij een uitstekende conditie heeft. Als hij in de laatste paar dagen geen inzinking krijgt, wordt het heel moeilijk hem te verslaan”, zei de Italiaan tegen Cyclingnews. „In vergelijking met zijn rivalen beschikt hij over een extra versnelling.”

Een ongeschreven wielerwet dat wielrenners tussen hun 27ste en 30ste op hun sportieve hoogtepunt zijn, gaat niet op voor laatbloeier Horner. De in het Japanse Okinawa geboren Amerikaan werd pas prof op zijn 25ste. Hij reed een decennium lang in de schaduw van landgenoot (en dopingzondaar) Lance Armstrong en diens Dream Team. . Hij eindigde in 2010 als negende in de Tour de France.

Mocht Horner zondag inderdaad zegevieren in de Vuelta, dan is hij veruit de oudste winnaar aller tijden van een van de drie grote wielerronden Tour, Giro en Vuelta: namelijk 41 jaar en 327 dagen. De Zwitser Toni Rominger is tot nu toe de oudste winnaar van de Vuelta. Hij was in 1994 welgeteld 33 jaar en 49 dagen. De Kazach was Alexandr Vinokoerov was in 2006 precies 33 jaar en een dag toen hij in 2006 de Spaanse ronde won.

De Fransman Firmin Lambot was in 1922 welgeteld 36 jaar en 131 dagen toen hij de Tour won – nog steeds een record. De Italiaan Fiorenzo Magni is de oudste Girowinnaar ooit. Hij won de Italiaanse ronde in 1955 toen hij 34 jaar en 180 dagen oud was.

De Nederlandse Tourwinnaar Joop Zoetemelk was in 1980 ruim 33 jaar toen hij in Parijs gehuldigd werd. Nederlandse meest succesvolle renner ooit was in 1985 ruim 38 jaar toen hij in Italië wereldkampioen werd.