Voyager 1 verlaat zonnestelsel

Het lijkt er nu toch wel heel erg op dat de NASA-sonde Voyager I het zonnestelsel heeft verlaten. De in 1977 gelanceerde sonde heeft de grens overschreden van het gebied waarin het magnetisch veld van de zon de deeltjeswind uit de interstellaire ruimte op afstand houdt. Dat punt wordt als grens van het zonnestelsel genomen. Nieuwe gegevens wijzen er op dat Voyager I eindelijk in de interstellaire deeltjeswind terecht is gekomen. Daarmee is de sonde het eerste door mensen gemaakte object dat het zonnestelsel verlaat.

Het toestel, dat met een snelheid van 17 km per seconde wegschiet, heeft afgelopen april een duidelijke toename van die elektronen gemeten, van 0,002 naar 0,08 per kubieke centimeter, zo schrijven NASA-onderzoekers vandaag in Science.

Het afgelopen jaar meldde NASA al een paar keer dat Voyager het zonnestelsel had verlaten, maar dat werd telkens ook weer gerelativeerd. De grens van het zonnestelsel is een rafelrand, met wisselende invloed van sterrenwind en magnetisch veld – was afgelopen zomer nog de conclusie.

Voyager I – 722 kg zwaar – werd in 1977 gelanceerd en fotografeerde in de eerste jaren van zijn missie vooral Jupiter en Saturnus. De sonde ontdekte bijvoorbeeld vulkanen op de Jupitermaan Io. Sindsdien zijn door het controlecentrum op aarde steeds meer meetapparaten uitgezet om energie te sparen. Alleen de magnetometers en de deeltjestellers werken nog. Het toestel werkt op elektrische generatoren die worden aangedreven door de warmte van 72 ballen plutonium. Een bijzonder feit is dat aan boord ook een plakkaat is gemonteerd met een groet aan buitenaardse wezens, inclusief een gouden grammofoonplaat met muziek van onder meer Beethoven, Guan Pinghu, Chuck Berry en Kesarbai Kerkar.