Groot offensief Egyptische leger tegen extremisten in Sinaï-woestijn

Het Egyptische leger heeft zaterdag het grootste militaire offensief in jaren gelanceerd in de wetteloze Sinaï-woestijn. Daarbij zijn volgens anonieme legerfunctionarissen twintig moslimextremisten en twee militairen om het leven gekomen. Ook zouden tien extemisten zijn opgepakt.

Het leger heeft tientallen tanks, pantservoertuigen en gevechtshelikopters ingezet. Het doel is om extremistische groepen te verdrijven uit dorpen in het noorden van de Sinaï. Sinds de militaire coup tegen de fundamentalistische president Mohammed Morsi twee maanden geleden voeren moslimextremisten in de Sinaï vrijwel dagelijks aanvallen uit op veiligheidstroepen in de Sinaï. Daarbij zijn ongeveer vijftig doden gevallen. Op extremistische websites wordt opgeroepen om pogingen te staken via democratische weg aan de macht te komen en naar de wapens te grijpen.

De groep Ansar Bayt al-Maqdis, die opereert vanuit de Sinaï, heeft gisteren de verantwoordelijkheid opgeëist voor de zelfmoordaanslag op de Egyptische minister van Binnenlandse Zaken in Kairo, afgelopen donderdag. Daarbij kwamen de dader en twee omstanders om en raakten twintig mensen gewond. Het was de eerste keer sinds de coup dat een politicus doelwit was van een aanslag.

De afgelopen twee jaar heeft de groep zeker tien aanvallen uitgevoerd op een gaspijpleiding die Egypte met Israël en Jordanië verbindt. En vorig jaar voerde de groep raketaanvallen uit op Israël vanuit de Sinaï. Ansar Bayt al-Maqdis heeft meer aanslagen aangekondigd als vergelding voor de harde aanpak van de fundamentalistische Moslimbroederschap na de militaire coup van vorige maand.

De Israëlische minister van Strategische Zaken, Yuval Steinitz, zei dit weekend: „De Egyptische campagne in de Sinaï is van het grootste belang, voor henzelf en voor ons om het zuiden rustig te houden en de vrede tussen Egypte en Israël te waarborgen.”

Een week geleden vuurden extremisten in de Sinaï granaten af op schepen in het Suezkanaal, een belangrijke verkeersader en van strategisch belang voor de oliehandel. Dagelijks vervoeren tankers 1 tot 1,6 miljoen vaten ruwe olie en olieproducten langs die smalle waterweg naar het westelijk halfrond. (AP, Reuters, BBC)