Gedachte-experimenten

In de wetenschapsbijlage van 31 augustus interviewt Margriet van der Heijden voor haar verhaal over gedachte-experimenten vier wetenschappers. Herhaaldelijk komt het woord ‘wiskunde’ in de discussie voor.

Als de wiskunde niet een gedachte-experiment is – of zelfs de moeder van alle gedachte-experimenten – dan is het toch belangrijk voor gedachte-experimenten.

Dat zal best, maar in de eerste plaats is wiskunde een taal, de taal van de wetenschap. De ‘gewone’ taal is interessant als constructie; je kunt de grammatica ervan onderzoeken en haar ontwikkeling bestuderen, maar het werkelijke belang van taal is haar functie als communicatiemiddel.

Iets soortgelijks geldt voor wiskunde. Die is op zichzelf mooi en interessant: priemgetalstellingen, Galois-theorie, wet van de grote aantallen, etc., maar haar belangrijkste functie is taal van de wetenschap, met name de taal van de natuurkunde. Het merendeel van de modernere natuurkunde bestaat niet zonder wiskunde, kan zonder wiskunde niet geformuleerd worden. Wiskunde, koningin van de wetenschappen.

F.W. Steutel

Emeritus hoogleraar wiskunde

Eindhoven