Als 250.000 dollar íets te veel is: alvast de lucht in met Virgins ruimtevaartuig

We lijken weer iets dichter bij commerciële ruimtevaart. Virgin Galactics SpaceShipTwo maakte gisteren voor de tweede keer een succesvolle testvlucht met behulp van een raket: hoger en sneller dan ooit. Wij kunnen indrukwekkende beelden ervan bekijken, die vanaf de staart van het toestel zijn gefilmd.

Het toestel slaagde erin zijn motor twintig seconden te laten ontbranden, waardoor het een hoogte van ruim 21 kilometer bereikte. Dat was hoger dan de eerste succesvolle supersonische testvlucht in april, toen het toestel de motor ‘slechts’ zestien seconden wist te laten ontbranden. Daarnaast bereikte SpaceShipTwo boven de Mojavewoestijn in het zuidwesten van de Verenigde Staten een snelheid van Mach 1,43, zo’n 1750 kilometer per uur, ook een record.

“Weer een supersonische mijlpaal bereikt”

Miljardair Richard Branson, de man achter Virgin Galactic, reageerde dan ook extatisch:

“We zijn enorm verheugd om weer een grote supersonische mijlpaal te hebben bereikt op weg naar een start van de commerciële vluchten in 2014.”

De snelheid was nog niet vertoond, de hoogte was nog niet vertoond, maar ook werd voor het eerst het zogenoemde ‘feathering re-entry system’ van het toestel getest. Hiermee draaien het vleugel- en staartgedeelte naar boven tot wat Virgin zelf een ‘feathered position’ noemt, die er ervoor moet zorgen dat het toestel stabiel daalt en snelheid vermindert. “Zoals een badmintonshuttle”, schrijft Branson op zijn eigen blog.

Beeld vanaf de grond, met commentaar van Branson:

Wordt volgend jaar gehaald? Dan alleen nog flink betalen

Virgin Galactic, dat in 2004 werd opgericht, lijkt dus op koers te liggen om de allereerste commerciële vluchten ter wereld te kunnen bieden. Maar ze zijn er nog niet. Het ultieme doel is om de motor liefst zeventig seconden te laten ontbranden, een snelheid te bereiken van 4.023 kilometer per uur en een hoogte van 111 kilometer.

En dan? Dan hoef je alleen nog maar zo’n 250.000 dollar (190.000 euro) neer te tellen en kun je mee. 2,5 uur de lucht in, gewichtloosheid inbegrepen. Al 625 mensen legden het bedrag van een gemiddeld koophuis neer om een van de eersten te zijn. Niet verrassend zitten daar enkele beroemdheden bij: zo hebben acteur Leonardo DiCaprio en popster Justin Bieber al een plek gereserveerd.

We moeten dus maar hopen dat de prijzen dusdanig zakken dat ook niet-acteurs en -popsterren een dergelijke kans krijgen. Zo niet, dan kijken we gewoon nog eens rustig naar het eerste filmpje.