Unilever breidt zijn thee-imperium uit met Australisch T2

Unilever is wereldwijd veruit de grootste op de theemarkt. Met een marktaandeel van 11,7 procent blijft het Brits-Nederlandse levensmiddelenconcern de concurrenten ver voor. Vandaag maakte Unilever bekend dat het in de theesector verder uitbreidt met de overname van het Australische T2. Hoeveel Unilever voor het theebedrijf betaalt, is onbekend.

T2 boekte in de twaalf maanden tot 30 juni een omzet van 57 miljoen Australische dollar (bijna 40 miljoen euro). Topman Kevin Havelock van Unilevers ‘verfrissingsdivisie’, die bestaat uit frisdranken, ijsjes en thee, is te spreken over het potentieel van T2. Volgens hem groeit dat bedrijf met „dubbele cijfers”.

T2 werd zeventien jaar geleden opgericht door de huidige bestuursvoorzitter, Maryanne Shearer, die daarvoor in de modewereld werkte. Het bedrijf richt zich op het duurdere segment. Shearer wil de klanten de thee laten „beleven”. Ze organiseert proeverijen en nodigt klanten uit de verschillende theesoorten „te ruiken, te proeven, aan te raken en te vergelijken”.

T2 telt veertig winkels in Australië en levert daarnaast aan restaurants. T2 heeft ruim 300 medewerkers. Volgens de website van T2 verkoopt het bedrijf „genoeg thee om 7 miljoen koppen thee te zetten”.

Per maand, welteverstaan.

In een persverklaring reageert Shearer verheugd op de overname door Unilever. „We zijn blij dat we een thuis hebben gevonden voor T2, bij een bedrijf dat over zo veel kennis over thee beschikt.” Ook roemt zij de initiatieven van Unilever om de thee-industrie duurzamer te maken.

Het bekendste theemerk van Unilever is Lipton. Lipton is één van de veertien ‘miljardenmerken’ van de multinational: de merken die jaarlijks in hun eentje meer dan 1 miljard euro omzet genereren. Lipton is zelfs goed voor circa 3 miljard euro en is daarmee van vergelijkbare grootte als Unilever-merk Dove, dat zich richt op persoonlijke verzorging.

Unilever kondigde in 2007 aan dat in 2015 alle ingekochte Lipton-thee het keurmerk van de Rainforest Alliance moet hebben. Deze milieuorganisatie uit de Verenigde Staten strijdt voor duurzame productie en eerlijke handel. Het logo van de Rainforest Alliance – een groen kikkertje – komt behalve op thee voor op bananen, tropische vruchten, chocolade en koffie.

Twee jaar geleden uitte de Stichting Onderzoek Multinationale Ondernemingen (Somo) kritiek op het Rainforest Alliance-keurmerk. De non-gouvernementele organisatie deed onderzoek naar de arbeidsomstandigheden bij acht plantages waar Unilever zijn thee vandaan haalt en concludeerde dat Lipton-thee in sommige gevallen ten onrechte het stempel van duurzame productie kreeg. De keurmerkorganisatie voerde destijds opnieuw controles uit, maar zei de door Somo geconstateerde misstanden zelf niet op de plantages te hebben aangetroffen.

Unilever stelt dat sinds 2007 ruim 450.000 theeplukkers volgens de richtlijnen van Rainforest Alliance zijn getraind. T2 werkt al met het Fairtrade-keurmerk. Havelock noemt dat de „basis voor een gezamenlijke filosofie”.