Buzz Lightyear in een auto van Cars

De Walt Disney Company maakt winst, maar niet op videospellen. Het spel Disney Infinity moet het tij op de gamingmarkt keren.

Walt Disney en videogames, dat is een vechthuwelijk. Maakt het entertainmentbedrijf over de gehele linie winst, de afdeling ‘Interactive’ waar gaming onder valt, duikt elk jaar dieper in de rode cijfers – het boekhoudkundig kwartaal dat op 29 juni eindigde, sloot op 58 miljoen dollar verlies, terwijl dat een jaar eerder nog 42 miljoen was.

Niet dat het bedrijf niet hard probeert spelletjes te verkopen. ‘Disney Interactive’ (waaronder ook sociale media, internet en dergelijke vallen) publiceert op de mobiele gaming markt bijvoorbeeld succesvolle spellen als Where’s My Water, waarvoor het op het Disney XD-kinderkanaal ruimhartig reclame maakt. En ook op de lucratieve markt voor consolegames is Disney geen onbekende, al moet je bij LEGO: Pirates of the Carribean goed op het doosje kijken om te weten dat die LEGO-piraten van oorsprong uit een Disney-film afkomstig zijn.

Daar zit dan ook het probleem: Disney, een reus op film- en televisiegebied, slaagt er niet altijd even goed in de eigen merken in games zichtbaar te maken. En als het dat toch probeert, is succes niet bepaald verzekerd. In 2007 kocht Disney de Junction Point Studio’s van top-ontwerper Warren Spector, waar vervolgens Epic Mickey 1 en 2 werden ontwikkeld. Boodschap: Mickey, logo en mascotte van de Walt Disney Company, staat centraal in onze games. Aarzelende recensies en tegenvallende verkopen maakten in januari een eind aan het avontuur – niet alleen van de Epic Mickey-reeks maar ook van de studio, die werd gesloten.

Zo moet het dus niet, zullen ze bij Disney hebben gedacht, waarna (zo schrijft The Wall Street Journal op basis van een anonieme bron) men besloot honderd miljoen dollar uit te geven aan de ontwikkeling van een spel waarin de Disney-merken opnieuw een hoofdrol spelen. Disney Infinity heet het, en het belooft oneindig speelplezier in een wereld waarin alle mogelijke Disney-figuren rondlopen, in alle mogelijke samenstellingen.

Het spelen begint fysiek: spelers zetten kunststof Disney-figuren neer op een platform, dat met USB vast zit aan een Xbox, Wii U of Playstation-console. Die fysieke figuren verschijnen vervolgens in virtuele vorm op de televisie, waarbij het niet uitmaakt of je Mr. Incredible uit de film The Incredibles met de piraat Jack Sparrow laat spelen of een Cars-auto met monster Sully uit Monsters Inc. Speciale ‘power disks’ die je onder je spelfiguur legt, geven je figuur in het spel aparte krachten. Ook daarbij is het geen probleem om Buzz Lightyear uit de film Toy Story met Jack Sparrow’s zwaard te laten zwaaien.

Het centrale idee, legt Disney Interactive-directeur John Vignocchi in een telefoongesprek uit, is dat je ‘als consument elke aankoop aan de vorige kan koppelen’. „De ontwikkeling is begonnen met een vraag aan onze medewerkers: wat is het meest fantastische idee dat je kunt bedenken? Wat als we geen game bouwen maar een platform voor games, waarbij je verschillende Disney-merken met elkaar kunt mengen?”

Die opzet lijkt geslaagd. Door nieuwe speelfiguurtjes te kopen krijg je toegang tot nieuwe games-in-de-game, en in potentie is het mogelijk alle Disney-merken (dus ook van tekenfilmstudio Pixar) een rol in de spelwereld te laten spelen. Vignocchi: „Denk aan de geschiedenis van Disney: er ligt een schatkist vol topmerken. Nu al kun je de vleugels van Condorman gebruiken, een superheld uit de jaren 1980. De muziek in de game verandert dan meteen in actiemuziek uit die tijd.”

De vleugels van Condorman vind je in de Toy Box, een centraal ‘speelplein’ binnen de game. Het is een virtuele ruimte waar je eindeloos losse speelgoed-onderdelen kunt combineren. Die ‘open wereld’ valt goed bij recensenten: wil je een Cars-auto laten racen tegen een prinsessenkoets met Mr. Incredible daarin, dan kan dat.

Kritiek is er ook. De cross-platform strategie is al eerder gedaan, in de succesvolle game Skylanders. Delen van Infinity haperen en vechtscènes zijn vrijwel niet te verliezen (bijvoorbeeld bij de Pirates of the Carribean-set), wat de voortgang in het spel soms weinig spannend maakt.

Ook wordt hier en daar gemopperd over het geld dat je kwijt bent aan de basisset (60 euro), nieuwe speelsets met drie figuren (30 euro) en de zakjes met Power Disks (twee voor vijf euro), die toch ook leuk zijn om te hebben.

Voor vragen over dat soort marketingdetails is in het korte gesprek met Vignocchi geen tijd. Maar over de toekomst van zijn afdeling maakt de directeur zich weinig zorgen: „Ik ben er trots op dat Disney Infinity – als eerste game ooit – nu ‘Disney-wijde prioriteit’ heeft gekregen voor twee jaar.”

Verder dan dat wil de woordvoerder niet gaan. Maar combineer het idee van ‘corporate priority’ met het bericht uit The Wall Street Journal en de spanning wordt duidelijk: Disney Interactive moet na zware investeringen winst gaan maken, en het hele bedrijf kijkt over de schouder mee.