Opinie

It’s the Pacific Ocean, stupid

Net terug van vakantie, val ik meteen met mijn neus in de boter. Een slepende kwestie lijkt opgehelderd. Wetenschappers van het Scripps Institution of Oceanography in La Jolla in Californië hebben een verklaring voor de vertraging in de opwarming van de afgelopen jaren. Het is, concluderen zij, allemaal de schuld van de Stille Oceaan.

Dat die enorme watermassa een eigen cyclus van koud en warm heeft, is dank zij de uitgebreide aandacht voor El Niño en La Niña bekend. De onderzoekers concluderen in het wetenschappelijk tijdschrift Nature, dat er sprake is van een ‘tienjaarlijkse La Niña-achtige afkoelende trend’ die de afzwakking van de temperatuurstijging goed verklaart. (lees ook hier en hier). Onderzoeker Shang-Ping Xie:

‘The equatorial Pacific cooling turns out to be strong enough to offset the general rise in temperature induced by anthropogenic greenhouse gases.’

De onderzoekers durven niet precies te zeggen wanneer er een einde komt aan de afvlakking. Let wel, aan de temperatuurstijging is geen einde gekomen, zoals soms wordt beweerd, maar hij houdt geen gelijke tred met de snel toenemende CO2-concentratie. Zoals Science Magazine schrijft: de opwarming die tussen 1970 en 1998 ongeveer 0,17 graden Celsius per decennium was, is sindsdien nog maar 0,04 graden.

Er zijn inmiddels verschillende verklaring voor de vertraagde toename, variërend van de toename van aerosolen (al is het afkoelend effect daarvan al eerder gerelativeerd), tot een kortstondig verminderde zonneactiviteit en de opslag van warmte in de diepere wateren van de oceaan. Daar is nu dus een verklaring bijgekomen.

gemeten temperatuur (zwart) en modeltemeratuur niet (paars) en wel (rood) rekening houdend met verkoeling Stille Oceaan

De onderzoekers hebben hun gegevens over de oceaantemperatuur aan hun klimaatmodel toegevoegd, waarna de uitkomst wel in lijn was met de verwachting (in de bovenstaande grafiek toont de zwarte lijn de gemeten temperatuur en de twee andere de temperatuur van het model zonder (paars) en met (rood) de verkoeling van de Stille Oceaan). Richard Allen, klimaatwetenschapper aan de Reading Universiteit, stelt in de Britse krant The Independent:

‘This new study adds further evidence that the recent slowdown in the rate of global warming at the Earth’s surface is explained by natural fluctuations in the ocean and is therefore likely to be a temporary respite from warming in response to rising concentrations of greenhouse gases. This is important since it adds to a great body of evidence in continuing to confirm the realism of projected dangerous warming in the future due to human activities such as burning fossil fuels.’

Wetenschapper Nat Johnson van de universiteit van Hawaii concludeert op basis van de nieuwe studie in Nature, dat we niet moeten vergeten dat focussen op korte termijn trends ‘een beetje misleidend’ kan zijn. En natuurlijk moeten we altijd beseffen dat het klimaat een uitermate ingewikkeld systeem is, waarvan we nog maar een klein deel begrijpen - dus genoeg reden om er op dit blog aandacht aan te blijven besteden.

 

Paul Luttikhuis
Blogger

Paul Luttikhuis

Buitenlandredacteur Paul Luttikhuis volgt op dit blog nieuws over klimaatverandering. Hij schrijft over sociale en economische gevolgen, over manieren waarop landen zich daarop voorbereiden, over nieuwe wetenschappelijke inzichten en over de onderhandelingen na ‘Parijs’. Regelmatig zullen gastauteurs hun licht laten schijnen op deze thema’s.