Honderd miljoen voor een doodgoeie jongen op links

Real Madrid presenteert waarschijnlijk deze week een nieuwe superster: Gareth Bale. De club zou een recordbedrag voor de Welshman over hebben.

Gareth Bale in het wit in actie tijdens een Europa League-wedstrijd in maart van dit jaar, tegen Inter.
Gareth Bale in het wit in actie tijdens een Europa League-wedstrijd in maart van dit jaar, tegen Inter. Foto AFP

Na een sliding was zijn voetbalbroekje opgekropen tot aan zijn heup, en zo werd het bovenbeen zichtbaar. Tottenham Hotspur was op bezoek bij FC Twente – poulefase Champions League, 3-3 eindstand – en die decemberavond in 2010 maakte Enschede kennis met de imponerende verschijning van Gareth Bale. Een voetballer, zo bleek, met dijen als die van een paard.

Vanaf deze week is Bale (24) waarschijnlijk de duurste voetballer ter wereld. De aanvallende middenvelder c.q. verdediger c.q. vleugelspits wordt, zo was vanochtend de verwachting, deze week gepresenteerd als speler van Real Madrid. Hij moet een vermogen kosten: bijna 100 miljoen euro zou Tottenham Hotspur bij een overeenkomst ontvangen voor zijn sterspeler. En Real, de club die vorig jaar als eerste club ter wereld een omzet noteerde van een half miljard, denkt dat terug te verdienen via merchandising, prijzengeld en – ooit – de restwaarde.

Maar wat heb je dan voor 99 miljoen euro? „Hij is in het moderne voetbal de grootste atleet die er rondloopt”, zegt inspanningsfysioloog Raymond Verheijen, in het verleden onder meer in dienst van Feyenoord, Oranje en Wales. Maar om hem als krachtige loper te omschrijven is een „onderschatting van de voetballer Bale”, vindt Verheijen. „En dat doen veel zogenaamde voetbalkenners momenteel in de discussie over dat bedrag. Hij is groter en robuuster dan de gemiddelde speler. Normaal betekent dat ook: lomper, trager. Maar hij behoudt zijn snelheid aan de bal en de controle, ondanks dat sterke lijf. Pure techniek, heel knap.”

Natuurlijk: of een voetballer, welke dan ook, 100 miljoen euro waard is, is een andere discussie. Wat kost ‘veel dreiging vanaf de vleugels’ nu helemaal, in euro’s uitgedrukt? Toch: als Cristiano Ronaldo in 2009 94 miljoen euro waard was, waarom dan niet, vier jaar later, bijna 100 miljoen voor Bale? De Welshman is volgens Verheijen „nog sterker en sneller” dan Ronaldo. „En over het commerciële plaatje hebben ze heus wel nagedacht bij Real.”

Ze zijn te vergelijken, Ronaldo en Bale, behalve dat de Brit nog veel te bewijzen heeft. Zijn opmars is geleidelijk geweest, niet komeetachtig als die van de Portugees. Hij wordt, in tegenstelling tot Ronaldo, omschreven als een ‘gewone jongen’ buiten het veld. Bale begon als linksback bij Tottenham, maar is vooral afgelopen seizoen zeer effectief gebleken als middenvelder die ook vanaf rechts naar binnen snijdt om met zijn linkerbeen op doel te schieten. Hij werd, ondanks het indrukwekkende seizoen van Robin van Persie bij Manchester United, tot speler van het jaar uitgeroepen in de Premier League.

De schwalbes zijn een van de weinige storende elementen in het repertoire van Bale, een doodgoeie jongen die in The Guardian bekende bang te zijn voor spinnen. Met een serie fopduiken viel hij bij het Engelse publiek, niet gediend van dat soort on-Engelse trucs, uit de gratie. Toch, toen hij, op het hoogtepunt van de controverse rond zijn schwalbes, nu eens overeind bleef na een schopje, soleerde hij tegen Norwich City pardoes naar een van de mooiste doelpunten van het afgelopen seizoen.

Machtige rushes en een vernietigend schot. Al op veertienjarige leeftijd klokte hij 11,4 seconden op de 100 meter. Hij kon zo goed voetballen dat zijn leraar gymnastiek hem verbood om zijn linkervoet te gebruiken en hem dwong de bal steeds maar één keer te raken. Om het leuk te houden voor de rest. Volgens Verheijen, die met Bale heeft gewerkt bij het nationale elftal van Wales, is het allemaal aanleg. „Hier kun je niet op trainen. Er wordt vaak gezegd dat hij zo atletisch is omdat hij vroeger veel verschillende sporten deed. Hij zegt zelf dat het juist omgekeerd is: omdát hij zo atletisch is, kon hij excelleren in alle sporten.”

Bale was op zijn school in Cardiff klasgenoot van rugbyster Sam Warburton. Hij, ook pas 24 jaar, won met Wales dit jaar het Six Nations-toernooi en werd voor de confrontaties met Australië uitverkozen tot captain van het invitatieteam The British & Irish Lions. Maar Bale zal zulke successen met zijn land nooit bereiken. Met landgenoot Ryan Giggs is Bale een van de grootste voetballers die waarschijnlijk nooit op een WK (of EK) zal spelen. De vloek van grote spelers uit een klein voetballand.

Op vijftienjarige leeftijd werd Bale opgepikt door Southampton. Topclubs kwamen, en na een praatje met moeder Bale lokte trainer Martin Jol de zeventienjarige belofte naar Tottenham Hotspur. Althans, zo mag de coach het graag vertellen. In werkelijkheid zal het een combinatie zijn geweest van de overredingskracht van de Scheveninger en de 10 miljoen pond die Spurs voor hem over had.

Maar zoals zijn land hem geen grote toernooien kan bieden, zo kan zijn club Spurs Bale geen prijzen garanderen in een competitie die door andere topclubs wordt gedomineerd. Real Madrid daarentegen wint nu en dan de landstitel en hikt al jaren aan tegen de tiende Champions League-titel (voorheen Europa Cup 1) aan. Deze tiende, la Décima, zou met Bale zomaar eens gewonnen kunnen worden. En dat mag wat kosten.