We slapen ongeveer een derde van ons leven - waarom eigenlijk?

Foto screenshot YouTube / TEDtalksDirector

Het is zaterdagavond, dus de kans bestaat dat je voorlopig nog niet naar bed gaat. Maar uiteindelijk vallen we allemaal toch echt een keer in slaap. Waarom? De Canadese neurowetenschapper Russell Foster legde dit vorige week in een TED-toespraak uit, en haalde en passant even wat mythes over slapen onderuit.

Wie negentig jaar oud wordt, zegt Foster, slaapt zo’n 32 jaar van zijn leven. Maar we slapen tegenwoordig minder dan vroeger. Dat is een probleem, meent de neurowetenschapper. Om meerdere redenen. En de oorzaak: we waarderen slaap volgens hem niet genoeg.

We pakken het bovendien nogal onhandig aan als wij dan toch eens een lange nacht willen maken. We staan bijvoorbeeld in een helverlichte badkamer onze tanden te poetsen, terwijl we juist een half uur voordat we naar bed gaan zo weinig mogelijk licht om ons heen moeten hebben. We checken nog snel even onze berichten op onze mobiele telefoon, terwijl we er juist voor moeten zorgen dat onze hersenen zo min mogelijk worden gestimuleerd in de periode vlak voor het naar bed gaan. En we zouden eigenlijk al na de lunch geen koffie en cola meer moeten drinken. Doen we dat wel, bijvoorbeeld later op de middag, dan werkt dan ‘s avonds nog door.

Goed om te weten natuurlijk. Maar nog steeds is de vraag niet beantwoord waarom slapen nu zo belangrijk is. Nou, omdat slaaptekort volgens onderzoek van Foster samen lijkt te hangen met psychische stoornissen. Slaaptekort kan zelfs een fysiek signaal zijn van het ontstaan van schizofrenie bijvoorbeeld.

Bekijk de TED-toespraak van Foster hieronder, dan legt hij dit allemaal zelf heel helder uit. Tenzij je nu op het punt staat naar bed te gaan natuurlijk, dan kun je beter wachten tot morgenochtend.

Oh, en de mythes over slapen die hij onderuithaalt?

  • Tieners zijn lui. Niet waar, hun biologische klok is anders dan die van volwassenen, waardoor zij later moe worden, later naar bed gaan en dus ook later wakker worden.
  • Mensen hebben acht uur slaap per nacht nodig. Nee, acht uur is slechts het gemiddelde, niet per se het ultieme aantal uren slaap voor iedereen. Dat verschilt van persoon tot persoon.
  • Ouderen hebben steeds minder slaap nodig. Onzin, stijgende leeftijd zorgt niet voor een afnemende behoefte aan slaap.
  • Vroeg naar bed en vervolgens weer vroeg op, is gezond. Ook niet waar, dat is volgens Foster alleen maar een geliefde stelling van mensen die graag vroeg naar bed gaan.