Unilever verslaat Nestlé

Nestlé heeft moeite om zijn eigen doelen te halen, en te voldoen aan verwachtingen van buitenaf. Aandelen van het Zwitserse levensmiddelenconcern hebben de afgelopen 12 maanden minder goed gepresteerd dan die van sectorgenoten. Ze blijven ook achter bij de DJ Stoxx 600, de beursindex van Europese bedrijven. De scepsis van beleggers is terecht, bleek deze week uit tegenvallende halfjaarcijfers.

Het bedrijf verwacht een van zijn gekoesterde prestatiedoelen dit jaar te missen: de ambitie om jaarlijks 5 à 6 procent ‘organische groei’ te bereiken (afzetgroei waarbij overnames en wisselkoersschommelingen buiten beschouwing worden gelaten). In de eerste helft van dit jaar klom de omzet met 4,1 procent; Nestlé waarschuwde dat het onwaarschijnlijk is dat het voor het hele jaar 5 procent haalt. Het bedrijf houdt vast aan het doel voor de lange termijn, en hoopt er volgend jaar weer aan te voldoen. Dat lijkt op een gok dat economisch herstel in Europa binnenkort zal aanbreken.

Wegens de grote omvang van Nestlé, en de breedte van de bedrijfsactiviteiten, is het moeilijk om operationele prestaties op te voeren wanneer de markt niet uit zichzelf voorziet in sterke groei. De producten van Nestlé lopen uiteen van chocoladerepen van KitKat tot koffiecapsules van Nespresso, mineraalwater, pizza’s en programma’s om af te slanken. Aan de ene kant levert die diversiteit kracht op, want de gezamenlijke kapitaalkosten zijn waarschijnlijk lager dan het geval zou zijn als de eenheden van Nestlé op zichzelf stonden. Maar de moeilijkheden met de afslankproducten van Jenny Craig roepen vragen op over het vermogen van het bestuur om organische groei op te wekken.

Ondanks een koersdaling van ruim 3 procent in de afgelopen dagen, lijkt de markt het bedrijf nog het voordeel van de twijfel te geven. Met een koers-winstverhouding van 18 op basis van geraamde resultaten wordt Nestlé verhandeld met een lichte premie in vergelijking met sectorgenoten, zo blijkt uit gegevens van Starmine.

Beleggers kunnen zich afvragen of de portefeuille van bedrijven van Nestlé te breed is om op een effectieve manier te besturen. De Brits-Nederlandse concurrent Unilever was wel in staat om in het eerste halfjaar een omzetgroei te bereiken van 5 procent. Als Nestlé zijn topbeoordeling wil houden, zal het bedrijf moeten aantonen dat het groei kan leveren. Anders moet het bestuur de verwachtingen permanent verlagen.

Breakingviews is een dagelijks commentaar vanuit de City in Londen. Vertaling door Frank Kuin.