Obama is ‘very excited’ over ons project

Na de verwoestingen die orkaan Sandy in oktober naliet in New York en New Jersey, riep Amerika Nederlandse hulp in. Henk Ovink schrijft mee aan dit ‘Deltaprogramma’; vrijdag moest het Task Force-rapport op het bureau van president Obama liggen.

Donderdag 1 augustus

Het is 1 augustus en mijn vrouw Irené is jarig, maar dat vieren we pas vanavond. Deze week veel politiek gedoe op het kantoor van de Hurricane Sandy Rebuilding Task Force in Washington. Eigenlijk zouden we morgen het eindrapport bij president Obama inleveren, maar dat is een week uitgesteld. Iedereen draait overuren en alle verloven zijn ingetrokken. De laatste discussies blijken geen details maar fundamentele vragen over wat we kunnen waarmaken, de risico’s voor de president en hoe ver we met onze plannen vooruit mogen kijken.

Vanochtend om 8 uur eerst naar het Congres. Washington is nat en warm. We wonen op The Hill en dat betekent ’s ochtends op de fiets gelukkig bergaf. We hebben twee sessies met de congresdelegaties van New York State en New Jersey in de Foreign Relations Committee Room van het Capitool. Een imponerende omgeving met gepoetste vloeren, tafels met koperen naamplaatjes en de geur van jaren politiek spel. Senator Schumer van New York is het best voorbereid en is de natuurlijke leider van de New Yorkse delegatie.

Ik heb voor de Task Force een ontwerpwedstrijd ontwikkeld: Rebuild by Design. We gaan met tien interdisciplinaire teams negen maanden lang aan de slag. We werken aan onderzoek en ontwerp gericht op de realisatie van slimme, duurzame en innovatieve wederopbouwprojecten die New York en New Jersey in de toekomst tegen zware stormen en zeespiegelstijging moeten beschermen. Samen met een coalitie van universiteiten, kunst- en architectuurinstellingen en burgers, bedrijven en politici uit de hele, door Sandy getroffen regio. Een ingewikkeld project dat veel aandacht en geld krijgt en waar we uiteindelijk met miljarden federale dollars de geselecteerde projecten ook gaan realiseren. Ik ben er trots op dat Obama in juni in zijn Climate Action Plan niet alleen onze Task Force maar óók Rebuild by Design als innovatief voorbeeld noemde. ‘Sandy, the model for the future.’ Ik spreek vandaag met de tien geselecteerde teams. Ze komen volgende week naar de lancering op de New York University. Vijf van de tien teams hebben een grote vertegenwoordiging van Nederlandse bureaus, een mooi succes!

’s Avonds laat vieren we Irené’s verjaardag met een etentje. Bijzonder, zo’n ad hoc detachering. Opeens zitten we voor negen maanden met z’n tweeën in een nieuwe wereld.

Vrijdag

Vandaag is het ‘furlough day’. Elk ministerie is gedurende een half jaar verplicht zes dagen gesloten en elke ambtenaar heeft dan zes dagen verplicht onbetaald verlof. De kern van het team is er dus vandaag niet. Handig, op de dag dat we de laatste reacties van het Witte Huis en de overige ministeries binnen krijgen. Vanwege onze deadline zijn er het weekend vergaderingen gepland, zodat we begin volgende week het rapport kunnen afmaken.

Zaterdag

Voor het eerst in tijden uitgeslapen. We doen boodschappen op de Eastern Market, om de hoek. Is helemaal hip hier: ‘markets’. Overdekte oude marktgebouwen met kleine winkeltjes met de lekkerste dingen: verse vis, pasta’s en kaas. Laurel en haar man Bernie komen eten. Laurel is de directeur van het Task Force Team. Ook voor haar zijn het spannende dagen. Het wordt een heerlijke avond. Veel te laat naar bed.

Zondag

Vandaag vroeg op. Ik ga elke zondagochtend met een groep fietsen. Na thuiskomst samen met Irené American pancakes gebakken. Alfa, onze kat van achttien, eet lekker mee. De rest van de dag bezig met het corrigeren van het rapport en telefonische vergaderingen met de Task Force en minister Shaun Donovan van Housing and Urban Development (HUD).

Maandag

Vandaag overleg met Donovan en het team. We moeten nog steeds een aantal keuzes maken en de presentatie, overdracht en implementatie regelen. Eind augustus gaan we samen met onze belangrijkste politieke partners, burgemeester Bloomberg van New York, gouverneur Andrew Cuomo van New York en gouverneur Chris Christie van New Jersey een paar dagen met het Taskforce-rapport ‘de boer op’. Een week met presentaties, debatten en tours door de getroffen Sandy-regio. We bereiden de brief van Donovan aan president Obama voor en onderhandelen nog over wat zinnen. Iedereen is uitgelaten en vol spanning. Woensdag moet het klaar zijn.

Dinsdag

Alle juryleden gesproken, dat is rond. Ik moet naar de West Wing van het Witte Huis voor een gesprek met de voorzitter van de nieuwe Task Force uit het Climate Action Plan van president Obama. Hij moet de samenwerking tussen de verschillende overheden gaan verbeteren. Gericht op sterke gemeenschappen die beter voorbereid zijn op de gevolgen van klimaatverandering.

Ook spannend, voor het eerst in de West Wing. Een overleg met het Witte Huis is doorgaans in het EOB, het Executive Office Building, ernaast of via de telefoon. We lopen langs de kamers van vicepresident Joe Biden, chief of staff Denis McDonough en Obama’s politiek adviseur Valerie Jarret. Bijzonder. En dan de Roosevelt Room. De deur staat open naar het gangetje erachter en daar kijk ik zo het Oval Office in... Dit kan alleen omdat president Obama vandaag op pad is met Donovan. Die sms’t later dat de president ‘very excited’ is over Rebuild by Design. Een mooi compliment!

De rest van de dag telefoontjes, gesprekken en laatste check op het rapport. En koffer gepakt. Ik ben de komende vier dagen in New York.

Woensdag

Onderweg in de trein ‘check ik in’ bij de Task Force. Vergaderen gebeurt hier vrijwel altijd met conference calls. Iedereen is altijd overal.

Eind van de dag spreek ik lang met Donovan. Over Rebuild by Design, maar vooral over het vervolg, de bredere invloed, de veranderagenda die we proberen te realiseren. Hij vertelt enthousiast over zijn gesprek met Obama en diens interesse in de ontwerpwedstrijd. Ik kom laat aan in mijn hotel en hoor dat er nog zes discussiepunten zijn voor het rapport.

Donderdag

Morgen ligt ons rapport op het bureau van de president. Vandaag staat in het teken van de periode daarna: het hele Task Force team is in New York voor het bespreken van de vervolgaanpak.

De start van Rebuild by Design is een groot succes. Donovan doet wat Amerikanen zo goed kunnen, hij zorgt voor de juiste toon: urgentie en geloof in ontwerp en innovatie. Hij vertelt over zijn gesprek met Obama en verzekert ons dat de president ons op de voet blijft volgen.

Het rapport wordt om twee minuten voor acht verstuurd. We trekken de deur achter ons dicht en gaan met het team op stap. We vieren de afgelopen maanden, de nieuwe banen van velen en het teamgevoel. Dit is het, we gaan de wereld veranderen...

Vrijdag 9 augustus

De hele dag met de 10 teams aan de slag. Wat een power, indrukwekkend, inspirerend en een prachtige bevestiging van onze ambities. Dit is waar het om gaat: een sterke coalitie die samen met de regio innovatieve en robuuste oplossingen kan ontwikkelen. Nu is het wachten op bericht uit het Witte Huis.