India als laboratorium voor Facebook

India is een van de snelst groeiende markten voor mobiel internet ter wereld. Reden voor Facebook het land als proeftuin te gebruiken.

De 18-jarige studente Farin Shaikh gebruikt een van haar twee smartphones in een café in Mumbai. Ruim 78 miljoen Indiërs zitten op Facebook.
De 18-jarige studente Farin Shaikh gebruikt een van haar twee smartphones in een café in Mumbai. Ruim 78 miljoen Indiërs zitten op Facebook. Foto Bloomberg

Vriend Steven komt op bezoek. Hij heeft rondgereisd in Azië en sluit zijn trip van ruim zes maanden af in India. We hebben zijn reis in woord en beeld kunnen volgen, via Facebook. In zijn lichtgepakte rugzak zit geen laptop. „Dit ding is genoeg”, zegt hij. Hij haalt zijn iPhone tevoorschijn. „Ik had vrijwel overal een internetverbinding.” Ook zijn verblijf in India zal digitaal ontsloten worden. Steven is namelijk aangeland in een van de snelst groeiende mobiele internetmarkten ter wereld.

Met 750 miljoen unieke maandelijkse bezoekers is Facebook ’s werelds grootste sociale netwerksite. Twitter volgt op afstand, met 250 miljoen bezoekers iedere maand. Eind juli presenteerde Facebook de cijfers uit het tweede kwartaal. Daaruit bleek dat mobiel internet steeds belangrijker wordt voor Facebook. In het eerste kwartaal van dit jaar kwam de omzet van 1,25 miljard dollar voor 30 procent uit mobiel internetverkeer, voornamelijk uit advertenties die werden aangeklikt vanaf mobiele apparaten. In het tweede kwartaal was dat opgelopen tot 41 procent van de omzet van 1,81 miljard dollar. Volgens oprichter Mark Zuckerberg zal dat „spoedig meer dan de helft zijn”.

Internet via de mobiele telefoon begint big business te worden. India zet de toon. Het land staat op de derde plaats met het totaal aantal internetaansluitingen (na China en de VS) en heeft de snelst groeiende internetmarkt van de BRIC-landen (Brazilië, Rusland, India, China). Daar komt bij dat in mei 2012 het aantal mobiele internetverbindingen het aantal verbindingen via vaste telefoonlijnen vanaf laptops of pc’s inhaalde. Alleen in Nigeria gaat het sneller.

Facebook, dat al jaren bezig is om het mobiele gebruik van de site te promoten, profiteert van de snelle groei van India’s mobiele internetverkeer. De gebruikskosten zijn er laag en de netwerkdekking is vrij hoog. In 2011 had Facebook 2 miljoen Indiase gebruikers. Nu zijn dat er ruim 78 miljoen. Volgens experts zal de ontwikkeling naar mobiel internet wereldwijd doorzetten. Vooral in de opkomende markten, waar de netwerken traag zijn en de telefoontjes goedkoop.

Voor Facebook is India de proeftuin. Hier heeft lang niet iedereen zo’n geavanceerde iPhone 4s als Steven. Neem Krishan Chand (23). Hij heeft een Samsung C671 Star II, die niet geschikt is voor apps en 3G-netwerken, maar wel veel verkocht wordt in India. Krishans telefoon kost 6500 roepie (90 euro). Hij heeft een prepaid sim-kaart, zoals vrijwel alle minder vermogende Indiërs en besteedt maandelijks 100 roepie (1,40 euro) aan megabytes. „Daarvoor kan ik een paar uur per week op Facebook. Ik heb 26 vrienden, allemaal collega’s. We kunnen chatten en berichten en foto’s versturen.”

Video’s zijn te zwaar, zegt hij. Maar de advertenties komen prima door. Op het schermpje verschijnen slippers van de Indiase online retail-site Jabong, grofkorrelig, maar goed zichtbaar. Hij zou graag meer vrienden maken op Facebook, maar dan wil hij wel dat de site sneller laadt en er beter uitziet. Maar geld voor een duurdere gsm heeft hij niet.

Geeft niets, redeneert Facebook. Dan passen wij onze site aan. De Indiase krant The Economic Times trok onlangs op met een groepje productmanagers van Facebook, twintigers, die naar India waren gekomen voor veldonderzoek. Ze kochten een zak vol telefoons die nog goedkoper waren dan die van Krishan en vroegen Indiërs naar hun Facebook-ervaring.

Sceptici menen dat India met zijn lage internetsnelheden (slechts 3 procent heeft een aansluiting van 4 mbps of sneller) en zijn rommelige infrastructuur nooit een echt mobiel internetmekka kan worden. Hoewel er in India meer mobiele internetaansluitingen zijn, waren die slechts verantwoordelijk voor 10 procent van de hoeveelheid bytes. De overige 90 procent werden verstuurd via breedbandaansluitingen vanachter pc’s en laptops. Voor Facebook maakt dat niet uit. Om de gebruikers langer en intensiever op de site bezig te laten (voor de advertentie-inkomsten) zijn Facebooks technici bezig verschillende basisversies van de site te bouwen.

Er zijn er al acht. Met gprs, zonder gprs; met video, zonder video; wel of geen chat. Volgens Greg Marra zal in de toekomst de site zichzelf in de perfecte versie lanceren voor de telefoon waarmee Facebook bezocht wordt. „De volgende miljard gebruikers bezoekt ons via mobiel internet.”