Tuimelaars hebben beste geheugen van dierenrijk

Dolfijnen hebben een olifantengeheugen. Zelfs na twintig jaar herkennen ze nog de geluiden van soortgenoten waar ze vroeger een tank mee hebben gedeeld. Nog nooit eerder stelden onderzoekers vast dat dieren zulke oude herinneringen hebben. Dat schreef gedragsbioloog Jason Bruck van de University of Chicago gisteren in het wetenschappelijke vakblad Proceedings of the Royal Society B.

Bruck bestudeerde 43 tuimelaars (Tursiops truncatus) uit zes Amerikaanse dierentuinen en dolfinaria. De zes instituten hebben een gezamenlijk fokprogramma, daardoor was precies bekend wie met wie had samengeleefd. Gemiddeld leefden de tuimelaars die elkaar kenden al zes jaar niet meer samen. Het paar dolfijnen dat elkaar het langst niet had gezien, leefde twintig jaar apart.

Tuimelaars fluiten elk een persoonlijk wijsje. Bruck nam die op, speelde ze onder water af en keek hoe vreemde en bekende dolfijnen reageerden: zwommen ze bijvoorbeeld op de speaker af?

De dolfijnen reageerden veel sterker op het gefluit van een bekende, zelfs na twintig jaar apart te hebben geleefd. Tuimelaars zijn daarmee kampioen herinneren in het dierenrijk, schrijft Bruck. Mensen herkennen gezichten nog na veertig jaar.

Hoe zit het dan met de olifant en zijn beroemde geheugen? Waarschijnlijk is dat ook steengoed, maar het is nog nooit systematisch onderzocht. Bruck denkt dat de meeste dieren die in grote groepen leven die vaak van samenstelling veranderen een goed geheugen hebben.