Als de baasjes gapen, geeuwen honden mee

Gapen werkt ook aanstekelijk bij honden.
Gapen werkt ook aanstekelijk bij honden. Foto Shutterstock

Dat gapen aanstekelijk werkt, is bekend. Bij mensen. De laatste jaren is het ook aangetoond bij mensapen, zoals de chimpansee en de bonobo. En hoe sterker de sociaal-emotionele band met de gaper, hoe aanstekelijker zijn gaap werkt.

Nu blijkt hetzelfde mechanisme ook op te gaan voor honden, althans voor mens-op-hond-besmetting. Als het baasje geeuwt, wordt dat gemiddeld zeven op de tien keer gevolgd door een gaap van de hond. Als een vreemde geeuwt, triggert dat gemiddeld slechts drie op de tien keer een gaapreactie. Dat blijkt uit Japans onderzoek aan 25 honden van verschillende rassen, gisteren gepubliceerd in PLOS ONE.

De bevindingen sterken het idee dat nagapen een maat is voor empathie, het vermogen om zich te kunnen inleven in een ander. Dat ook honden nagapen, laat volgens de onderzoekers zien dat ook zij over empathisch vermogen beschikken. En het toont maar weer eens aan hoe sterk honden gericht zijn op gebaren en expressies van hun baasje.

Bij honden was de aanstekelijkheid van gapen al wel eerder getest, maar met wisselende uitkomsten. Volgens de Japanse onderzoekers lag dat aan de proefopzet. Honden werden tot nu toe vaak getest in een laboratorium, een hun vreemde omgeving. Dit keer werden de tests uitgevoerd bij de baasjes thuis.

Bij de geteste Duitse herder (een wijfje) en de Siberische husky’s (een mannetje en een wijfje) werkte het gapen van het baasje het aanstekelijkst. De golden retrievers en labradors gaapten veel minder na.