Directeur van het rondreizende zomerfestival

Pieter Erkelens (1948-2013) maakte De Parade levensvatbaar.

Foto: Casper Koster

Juist in de zomer, nu het reizende theaterfestival De Parade weer op volle toeren draait en elke avond enthousiaste bezoekers trekt, is Pieter Erkelens overleden. Hij was niet de man die op de voorgrond trad, dat zijn de artiesten, de acteurs en de muzikanten. Maar hij was wel de medeoprichter die in 1990 verzon hoe De Parade levensvatbaar kon worden en bovendien degene die sindsdien als algemeen directeur garant stond voor het succesvolle voortbestaan. „We vormden samen het perfecte evenwicht tussen zakelijk inzicht en creativiteit”, zegt Terts Brinkhoff, al die jaren de creatieve compagnon van Erkelens.

Brinkhoff was de geestelijk vader van het rondreizende zomerfestival, maar zijn eerste initiatief, onder de naam Boulevard of Broken Dreams, eindigde in een faillissement. Erkelens was destijds gangmaker van de jaarlijkse kindertalentenwedstrijd Kunstbende en schoot Brinkhoff te hulp. De Parade, zoals de doorstart ging heten, hoefde geen beroep op subsidies meer te doen. Voortaan zouden de artiesten eenderde van hun recettes afdragen aan de organisatie. Horeca-uitbaters zouden een kwart afdragen. Er kwam een hek om het terrein en bij de ingang moest toegang worden betaald.

Het kostte Brinkhoff aanvankelijk enige moeite de Boulevard vaarwel te zeggen, maar hij zag al gauw dat de nieuwe opzet realistischer was. Nu concludeert hij: „Pieter gaf ons vrijheid op een veilige manier”.

En dan te bedenken dat de directiefunctie bij Mobile Arts, het productiekantoor van De Parade, eigenlijk een bijbaantje was. Erkelens was ook theaterdirecteur. Vanaf 1994 bij De Meervaart in de Amsterdamse tuinstad Osdorp, vanaf 1999 bij De Flint in zijn woonplaats Amersfoort. Bij De Meervaart leidde hij een ingrijpende verbouwing en wist hij nieuw, allochtoon publiek binnen te halen door Turkse en Marokkaanse cabaretiers te laten optreden en de zaal beschikbaar te stellen voor ramadanfeesten en andere evenementen. Bij De Flint stuntte hij met een optreden van de wegens zijn oorlogsverleden omstreden operettezanger Johan Heesters die – op uitnodiging van Erkelens – na 44 jaar zijn Nederlandse comeback maakte. Daarnaast zette Erkelens zich in voor de viering van het 750-jarig bestaan van Amersfoort en een inzamelingsactie naar aanleiding van de brand in het Armando Museum.

„Het is mooi geweest. Ik heb genoten. Hopelijk jullie ook. Hopelijk blijven jullie genieten”, zei Erkelens bij zijn afscheid van De Flint in 2010. Over zijn afscheid van De Parade – in januari werd hij 65 – sprak hij wel eens, maar concrete plannen waren er niet. „Hij had nog niets van zijn enthousiasme verloren”, beaamt Maartje Piersma, hoofd communicatie van De Parade. Zijn overlijden, door een hartinfarct, kwam dan ook onverwacht.