Chinezen blijven opkopen in Australië

Chinese investeringen in Australië liggen altijd gevoelig – vooral in de mijnindustrie. Toch is het de Chinezen weer gelukt.

Economen mogen het er over eens zijn dat een Chinese groeivertraging een einde maakt aan de grondstoffenhonger, de Chinezen trekken zich er weinig van aan. Gisteren maakte de Brits-Australische mijnbouwer Rio Tinto bekend voor 820 miljoen dollar (618 miljoen euro) een belang van 80 procent in de Northparkes koper- en goudmijn te verkopen aan China Molybdenum, een Chinees staatsbedrijf met een beursnotering in Hongkong, gespecialiseerd in het delven van zeldzame aardmetalen.

De overname van Northparkes, 380 kilometer ten noordwesten van Sydney, past in de strategie van Rio Tinto om schulden af te bouwen. Eerder dit jaar verkocht Rio Tinto voor 325 miljoen dollar een mijn in de Amerikaanse staat Michigan. Volgens Rio Tinto is Northparkes te kleinschalig om in de strategie van de mijnbouwer te passen.

Rio Tinto kwam in 2000 in bezit van Northparkes toen de Australische mijnbouwer North voor 3,5 miljard dollar werd overgenomen. In 2009 probeerde Rio Tinto de mijn ook al te verkopen, maar zonder succes. De prijs die China Molybdenum betaalt, en die volgens analisten aan de hoge kant is, was kennelijk voor Rio Tinto genoeg om Northparkes van de hand te doen.

Volgende de geldende wetten in Australië moeten investeringen van Chinese bedrijven van meer dan 248 miljoen Australische dollar (ofwel 170 miljoen euro) goedgekeurd worden door de Australische Foreign Investment Review Board. De Australische minister van Buitenlandse Zaken Bob Carr wilde gisteren tegenover Australische journalisten niet ingaan op de overname van Northparkes. „We willen dat China in ons land blijft investeren. Wij willen dat treinen vol steenkolen en ijzererts naar onze havens blijven rijden om naar China verscheept te worden. Het is in ons voordeel dat Chinese steden verlicht worden door Australisch gas” , aldus Carr.

Ondanks de liberale houding van minister Carr zijn Chinese investeringen in Australië een gevoelig onderwerp. Uit een onderzoek van consultant KPMG van vorig jaar bleek dat in de periode 2006-2012 Chinese bedrijven voor 45 miljard Australische dollar in Australië geïnvesteerd hadden. Bijna driekwart van dat bedrag werd besteed in de mijnbouw.

Toen een Chinees consortium vorig jaar Cubbie Station, de grootste katoenboerderij van het zuidelijk halfrond overnam, leidde dat tot een storm van kritiek van bewoners en nationalistische politici. Vergevorderde onderhandelingen tussen Rio Tinto en de Chinese aluminiumproducent Chinalco over een Chinees minderheidsbelang van 18 procent liepen in 2009 stuk. Het floppen van de miljardendeal was mede het gevolg van bezwaren van de Australische regering dat de Chinezen met twee bestuurders te veel invloed zouden krijgen op mijnbouw in Australië. Met de overnamen van Northparkes weet een Chinees bedrijf alsnog een stukje Rio Tinto in te lijven.