Yankees helemaal klaar met ‘A-Rod’

De New York Yankees liggen overhoop met ster Alex Rodriguez. Is hij nu wel of niet geblesseerd? En waarom bezoekt hij een dopingarts?

Wat is een Amerikaanse zomer zonder honkbaldrama? In een minder dan inspirerend seizoen vermaken honkbalgrootmacht de New York Yankees en vedette-op-retour Alex Rodriguez (38) de natie met een klucht. Inzet: het linkerdijbeen van de speler met het duurste sportcontract van Amerika: 275 miljoen dollar plus bonussen van 30 miljoen.

Eerst de context. A-Rod heeft na een heupoperatie nog geen wedstrijd gespeeld. In plaats daarvan zorgde hij periodiek voor nieuwskoppen om zijn banden met een gezondheidskliniek in Florida, waar hij verboden middelen zou hebben gekocht. Die zaak is onder behandeling van de Amerikaanse bond. De Yankees, vanouds een organisatie met een bijna militair aandoende discipline, zagen het tandenknarsend aan.

Vorige week zou Rodriguez zich weer bij de hoofdmacht melden. Maar na een laatste test bij een satellietclub meldde hij zich opnieuw af, nu met een verrekte beenspier. De teamarts van de Yankees onderzocht de blessure en schreef rust voor.

Tot ontsteltenis van Rodriguez, die blijkbaar had aangegeven wel te kunnen slaan, maar niet zijn positie als veldspeler (derde honk) te kunnen innemen. Hij wilde als aangewezen slagman worden ingezet. Rodriguez rook onraad: club en teamarts zouden hebben samengespannen om zijn terugkeer te verhinderen.

Daarop liet Rodriguez een door hem zelf geraadpleegde arts in enkele interviews verklaren dat niets hem weerhoudt per direct te spelen. Tot woede van de clubleiding, die de sterspeler gezagsondermijning verweet. Misschien had zij een punt. Vorige maand verklaarde Rodriguez zich onbekommerd via twitter genezen van zijn vorige blessure – aan zijn heup. Die tweet veroorzaakte een gepeperde woedeaanval inclusief gevloek van algemeen directeur Brian Cashman. De reactie van de Yankees toen de gemoederen weer waren bedaard: eens maar nooit weer.

Zoals wel vaker bij Rodriguez verkeerde een vermeende meesterzet vorige week in zijn tegendeel. De arts bij wie hij te rade ging voor een second opinion over zijn dijbeen heeft een dubieuze reputatie. Michael Gross, orthopeed in New Jersey, kreeg eerder dit jaar een reprimande vanwege ‘onzorgvuldige patiëntbehandeling’ na het voorschrijven van hormonen, waaronder steroïden. Dat laatste woord deed allerlei alarmbellen rinkelen. A-Rods avonturen met de kliniek in Zuid-Florida speelden weer even op.

Het hielp ook niet dat Gross het dijbeen van Rodriguez bij nader inzien niet zelf heeft onderzocht. Hij heeft de scan gezien die door de teamarts van de Yankees was gemaakt en aan de hand daarvan de diagnose gesteld dat er aan het dijbeen van de vedette niets mankeert.

Hoe nu verder? Na crisisberaad tussen leiding en speler en in aanwezigheid van diens advocaat („waarschijnlijk uniek in de sportgeschiedenis”, aldus The New York Times) is besloten dat Rodriguez later deze week zal proberen of zijn dijbeen het houdt. Een dezer dagen wordt ook het oordeel van de bond verwacht over zijn banden met de kliniek in Zuid-Florida. Een forse straf, wellicht schorsing voor de rest van het seizoen, hangt hem boven het hoofd.

Intussen is het een publiek geheim dat het geduld van de club met A-Rod op is. De Yankees, die zoals veel sportclubs moeten bezuinigen, zitten in hun maag met zijn peperdure contract. De leiding verbond hem in 2007 voor tien jaar aan de club in de veronderstelling dat Rodriguez garant zou staan voor titels en het homerunrecord (762) van Barry Bonds zou verbeteren. Door die laatste prestatie commercieel uit te buiten zou zijn contract worden terugverdiend.

Probleem is dat Rodriguez in 2009 erkende in het verleden steroïden te hebben gebruikt. Vanaf dat moment waren zijn homeruns besmet; de marktwaarde ervan daalde. Tweede probleem: de kans is klein dat Rodriguez (nu 647 homeruns) het record van Bonds zal overtreffen. Sinds 2011 kampt hij met blessures, aan heup, knie, duim, opnieuw heup en nu dus dijbeen. Met nog ruim vier jaar en een kleine 100 miljoen dollar van zijn contract te gaan moet hij minstens 116 ballen de tribune inslaan. Dat wordt moeilijk, met een broos lichaam.

Daar staat tegenover dat coach Joe Girardi hem moeilijk kan missen. Halverwege het seizoen heeft Girardi al acht spelers ingezet op het derde honk. Geen van hen voldeed.

A-Rod was bovendien niet de enige Yankee met een onwillig bovenbeen. Bij aanvoerder en publiekslieveling Derek Jeter (39) zat het rechterdijbeen op slot. Jeter, die eerder kampte met een twee keer achter elkaar gebroken enkel, speelde gisteren zijn eerste hele wedstrijd van het seizoen. Hij sloeg een homerun in zijn eerste slagbeurt, het hoogtepunt voor de Yankees dit seizoen.

Er rustte een vloek op het team, dat werd geteisterd door een blessuregolf. Naast Rodriguez en Jeter waren krachtpatsers Curtis Granderson (gebroken pink) en Mark Teixeira (polsblessure) langdurig uitgeschakeld. De geblesseerde sterren, plus de onevenwichtige prestaties van de beste werpers, CC Sabathia en Andy Pettitte, verklaren de teleurstellende vierde plaats (van de vijf teams) in de American League East.

De Yankees hebben zeventien van de afgelopen achttien seizoenen de play-offs bereikt. Voortijdige uitschakeling, aan het eind van het reguliere seizoen, is meer dan een schande. Het is een belediging voor New York, honkbalhoofdstad van de wereld.