Terugkopen eigen aandelen is vaak zwaktebod

Reed Elsevier, Ahold, Apple. Veel bedrijven kopen eigen aandelen terug. ‘Wat moeten ze anders met hun geld?’

Reed Elsevier gaat vrolijk verder op de dezelfde voet. Nadat het bedrijf de eerste helft van dit jaar al voor 300 miljoen pond aan eigen aandelen kocht, kondigde het deze week aan ook komend halfjaar hetzelfde bedrag aan aandelen Reed Elsevier te besteden.

De uitgever staat zeker niet alleen, diverse bedrijven kopen eigen aandelen terug. Het idee erachter is dat het aandeelhouders vrolijk stemt. Minder aandelen in omloop betekent hogere winst per aandeel en dat zou voor een hogere beurskoers moeten zorgen.

Binckbank rondde eind vorige maand een inkoopprogramma van eigen aandelen af dat sinds eind 2011 liep. In totaal werden ruim 4 miljoen aandelen teruggekocht voor zo’n 28 miljoen euro.

Het zijn peanuts vergeleken bij de grote terugkoopprogramma’s. Na kritiek van aandeelhouders over miljarden aan eigen vermogen op de bank kondigde Apple aan tot 2015 maximaal 60 miljard dollar te besteden aan de aankoop van eigen aandelen. Volgens berekeningen van Fortune gaf Apple afgelopen kwartaal 16 miljard dollar uit aan aandelen Apple. Ook Ahold is bezig met een omvangrijk terugkoopprogramma. Vorige week kocht het zo’n 650.000 aandelen voor ruim 8 miljoen euro aan. In totaal wil Ahold voor 2 miljard euro aan eigen aandelen terugkopen.

Een bedrijf dat eigen aandelen terugkoopt heeft geld over. Daarmee zou het bijvoorbeeld ook investeringen in het eigen productieproces kunnen doen, andere bedrijven kunnen overnemen, dividend kunnen uitkeren of schuld aflossen. Dat het de beslissing neemt om eigen aandelen terug te kopen wordt dan ook geregeld gezien als zwaktebod: men kan niks beters bedenken.

„Ik snap dat dit vaak zo gezien wordt”, zegt fondsmanager Edwin Slaghekke het Delta Lloyd Asset Management. „Maar het ligt erg aan het businessmodel en de omstandigheden.” Zo vindt hij het terugkoopprogramma van Ahold logisch. De supermarktreus is dominant in Nederland, maar uitbreiden is moeilijk. En het doen van aankopen in de Verenigde Staten is risicovol. Bovendien is schuld aflossen nu niet aantrekkelijk. „De rente staat laag dus dat doet vrijwel geen enkele bedrijf.”

Het terugkopen pakt lang niet altijd goed uit. KPN kocht voor miljarden eigen aandelen in 2011, maar moest dit jaar noodgedwongen een claimemissie doen omdat de balans ernstig verzwakt was. En vier maanden voordat ING door de staat gered werd, kocht de bank voor maar liefst vijf miljard aan eigen aandelen terug.

Fondsmanager Slaghekke wijst erop dat aandelen geregeld worden teruggekocht om verkeerde redenen of op het verkeerde moment. Zo kopen bedrijven vaak eigen aandelen terug als de koers relatief hoog staat of omdat activistische aandeelhouders erop aandringen. Ook kan de terugkoop een gevolg zijn van belangen van het management dat beloond wordt bij koerswinst.

Maar het kan ook zeer succesvol uitpakken. Het Britse kledingbedrijf Next is een van de best presterende aandelen in de FTSE Index van het afgelopen decennium mede vanwege het grootschalige terugkoopprogamma. Of zoals de Britse pers het omschrijft: ‘Next’s buy-back bonanza’. Al speelt bij het succes zeker zo hard mee dat Next zichzelf conservatief financiert, geen gekke overnames doet en succesvol op internet is.

Dat aandelen terugkopen nu relatief populair is, begrijpt Slaghekke gezien het economische klimaat wel. „Gek genoeg gaat het met de meeste bedrijven best goed. De winstgevendheid is hoog. Tegelijkertijd is de economie belabberd. Men heeft dus redelijk veel geld in kas zonder dat er echt opties zijn om het aan uit te geven. Dus wat moet je anders met je geld?”