SAC-zaak riekt naar wraak

Stafleden van SAC Capital Advisors vangen de klappen op voor hun baas, miljardair Steve Cohen. Kennelijk niet in staat om de oprichter van het hedgefonds te vervolgen wegens handel met voorkennis, richt de Amerikaanse justitie nu de schijnwerpers op het fonds zelf.

De zaak oogt helder: zeker acht medewerkers zouden zich schuldig hebben gemaakt aan handel met voorkennis. Ervan uitgaande dat zij namens het fonds handelden, is dit verantwoordelijk voor hun gedrag. Sommigen hebben al bekend.

Of SAC het juridische tumult zal overleven is onduidelijk. Eerdere zaken rond handel met voorkennis hebben diverse slachtoffers opgeleverd. Maar het fonds, dat 15 miljard dollar beheert, zou nog steeds kunnen blijven functioneren. Zelfs als de meeste externe beleggers hun geld terugtrekken, bezitten Cohen en zijn collega’s nog steeds ruim de helft van het kapitaal.

Dan is er het lot van het personeel. De verdachte transacties deden zich minstens drie jaar geleden voor. Er waren handelaren bij betrokken die nu al lang zijn vertrokken of op non-actief zijn gesteld. Van de grootste transacties – zoals die van Matthew Martoma, die naar verluidt een winst heeft opgeleverd van 276 miljoen dollar – is nog niet aangetoond dat ze illegaal waren. Maar voor zo’n duizend SAC-medewerkers ziet de toekomst er somber uit.

Omdat er vraag zal zijn naar hun vaardigheden en kwaliteiten zullen de meeste portefeuillebeheerders wel goed terechtkomen als SAC ten onder zou gaan. Maar de ondersteunende personeelsleden zullen het moeilijker hebben.

Openbare aanklagers schrikken er doorgaans voor terug bedrijven het werk onmogelijk te maken, sinds de ondergang van accountant Arthur Andersen in het kielzog van het Enron-schandaal tien jaar geleden. Tijdens de financiële crisis was de overheid beducht om de grote financiële instellingen te hard aan te pakken, uit angst de economie uit haar evenwicht te brengen.

Toch lijkt de Amerikaanse overheid nu aan te sturen op de ondergang van het veel kleinere SAC. Nadat zeven jaar tevergeefs is geprobeerd Cohen aan te pakken, riekt deze aanval op zijn fonds naar wraak. Hoewel de miljardair nog steeds een door de Securities and Exchange Commission aangespannen zaak boven het hoofd hangt, die hem uit de sector zou kunnen verdrijven, kan hij terugvallen op zijn miljarden. Veel van zijn ondergeschikten hebben die mogelijkheid niet.

Breakingviews is een dagelijks commentaar vanuit de City in Londen. Vertaling: Menno Grootveld.