Springer verkoopt zijn oudste papier

Het Duitse mediaconcern Axel Springer verkoopt zijn regionale kranten, tv-gidsen en vrouwenbladen. De uitgever van Bild wil vooral digitaal groeien.

Krantenkiosk in Berlijn na de oorlog, april 1946. Foto William Vandivert, Getty Images

Als jongetjes in een snoepwinkel. Of als bezoekers van Florence tijdens de Renaissance. Zo voelde het handjevol managers van het Duitse mediaconcern Axel Springer zich tijdens hun maandenlange ‘trainingskamp’ in Silicon Valley.

Kai Diekmann, hoofdredacteur van Axel Springers tabloid Bild, verbleef driekwart jaar in San Francisco. Met drie collega’s van Axel Springer deelde hij een appartement in Silicon Valley. Daar spraken ze met jonge internetondernemers, kregen ze les van wetenschappers van Stanford University en speelden ze als kleine jongetjes met hun Google Glasses. Op deze manier moest Axel Springer zich voorbereiden op de verdere digitalisering van de media.

In juni keerde de fanatiek twitterende Diekmann terug naar Berlijn. Terug naar Bild, met een oplage van rond de 2,5 miljoen exemplaren de grootste krant van Duitsland en een van de grootste dagbladen van Europa. En toeval of niet, nog geen twee maanden later neemt Axel Springer een radicale stap in digitale richting.

Gisteren maakte het mediaconcern bekend dat het zijn regionale kranten verkoopt alsmede zijn televisiegidsen en vrouwenbladen. Daarmee neemt Axel Springer afscheid van de kranten en tijdschriften waarmee het concern begon na de Tweede Wereldoorlog.

Voor 920 miljoen euro verkoopt Axel Springer de regionale dagbladen Berliner Morgenpost (oplage 120.000), Hamburger Abendblatt (oplage 200.000), de huis-aan-huisbladen in Hamburg en Berlijn, vijf televisiegidsen en twee vrouwenbladen aan Funke Mediengruppe. Dat is de grootste uitgever van regionale kranten in Duitsland, met als bekendste titel de Westdeutsche Allgemeine Zeitung in Essen. De WAZ werd een aantal maanden geleden ook genoemd als mogelijke koper van de regionale dagbladen in Limburg.

De overname van de Springer-kranten is een van de grootste in de recente Duitse dagbladgeschiedenis. Die zou je kunnen vergelijken met de Nederlandse situatie waarin regionale uitgever Wegener de regionale kranten van de Telegraaf Media Groep zou kopen. Plus Veronica Magazine en een handvol andere omroepgidsen.

Funke Mediengruppe betaalt 660 miljoen euro uit eigen zak. De rest leent ze enkele jaren van de verkoper. Dat duidt erop dat Axel Springer graag van zijn regionale kranten af wilde. De dagbladen hebben veel last van de krimpende advertentiemarkt en maken de financiële resultaten in de ogen van het management te veel afhankelijk van de conjunctuur.

„De beslissing om een aantal van onze titels met zo’n lange traditie af te stoten was geen gemakkelijke”, aldus bestuursvoorzitter Mathias Döpfner van Axel Springer gisteren in een verklaring. Tv-blad Hörzu was de eerste uitgave van Springer na de oorlog, in 1946. Twee jaar later volgde het Hamburger Abendblatt. „Wij zijn er echter van overtuigd dat de toekomst van de regionale kranten en de publiekstijdschriften beter gewaarborgd is bij Funke.”

Döpfner benadrukte dat Axel Springer heel graag de leidende digitale mediagroep van Duitsland wil worden. Het concern blijft zich concentreren op de landelijke kranten Bild (sinds 1952) en Die Welt (opgericht in 1953). Die moeten met betaalde elektronische uitgaven ook digitaal geld gaan verdienen.

Döpfner deed de afgelopen vier jaar een aantal miljoenenovernames. Hij kocht onder meer websites voor digitale rubrieksadvertenties, zoals Marktplaats en eBay, in Frankrijk en Noorwegen. Axel Springer zou ook interesse hebben in Scout24 van Deutsche Telekom. Dat is de grootste digitale aanbieder van rubrieksadvertenties in Duitsland.

Met het afstoten van zijn dagbladen volgt Axel Springer een strategie die veel grote Nederlandse uitgevers al vijftien tot twintig jaar geleden hebben ingezet. Mediaconcerns als Elsevier, Wolters Kluwer en VNU deden destijds ook hun regionale kranten van de hand. Inmiddels haalt een concern als Elsevier meer dan 80 procent van zijn omzet uit digitale activiteiten en vakbeurzen.

Duitse journalisten en hun vakbonden zijn bang dat de overeenkomst die gisteren is bekendgemaakt veel redactionele banen gaat kosten. „De geplande overname van de Springer-publicaties voorspelt niet veel goeds”, aldus Michael Konken van de Duitse journalistenvakbond in een verklaring. Funke, dat dertig dagbladen, 170 vaktijdschriften, honderd nieuwsbladen en vierhonderd publiekstijdschriften uitgeeft, maakte eerder dit jaar een groot aantal ontslagen bekend bij zijn regionale kranten. Eind vorig jaar verloren honderden journalisten hun baan na het staken van de Financial Times Deutschland en de Frankfurter Rundschau.

De regionale kranten van Axel Springer hadden in 2012 een omzet van 521,4 miljoen euro en een bedrijfsresultaat voor bijzondere posten van 94,8 miljoen euro. Ze zijn goed voor circa 15 procent van de totale omzet van het mediaconcern. Analisten noemden het overnamebedrag van 920 miljoen euro een keurige prijs voor Springer. Aandeelhouders waardeerden de transactie; de koers van Axel Springer steeg vlak na de bekendmaking van het nieuws circa 12 procent.