Het gaat alweer hoor, in de VS. Dankzij de rijke Chinezen

De Amerikaanse huizenmarkt is de barometer van de grootste economie ter wereld. Na jaren van malaise is het weer feest. Daar was wel Chinees geld voor nodig.

Ching-Dong Chang heeft met zijn investeringsmaatschappij miljoenen verdiend aan projecten in de Londense metro. Hij nam vorig jaar vanuit Taiwan het vliegtuig naar de Amerikaanse westkust en kocht ongezien een appartement in de Millennium Tower, het meest prestigieuze nieuwbouwproject van San Francisco. „Ik wilde geen gedoe met hypotheken. Gewoon naar de makelaar gegaan en húp, een koffer met contant geld op tafel gelegd.”

Voor 600.000 dollar bezit Chang een appartement in een flatgebouw dat een paar jaar geleden in het hart van de stad werd geopend. Er zijn zwembaden, cocktailbars, een bioscoop.

Bekende Amerikaanse ondernemers en sporters wonen er. Maar de meeste bewoners zijn buitenlanders: Canadezen, Chinezen, Mexicanen. En een paar rijke Taiwanezen, zoals Chang.

Maar, zegt hij, „ik blijf niet in de Millennium Tower wonen. Ik kijk elke dag op internet naar de laatste koersen. Ik heb gezien dat ik dit appartement vandaag al voor 900.000 dollar kan doorverkopen.” Chang lacht. „Ik ben een zakenman gebleven.”

Na jaren van malaise gebeurt er plotseling iets merkwaardigs op de Amerikaanse huizenmarkt: de prijzen stijgen hard. En zo snel, dat vaak de vergelijking wordt gemaakt met 2005 en 2006, de jaren van ongebreidelde stijging van de huizenprijzen. Uit de zogeheten Case-Shiller-index van Standard & Poor’s bleek dat de gemiddelde prijs van een huis in de twintig grootste steden in twaalf maanden 12,1 procent is gestegen. Zo’n percentage is jaren niet gehaald.

Met name in New York, Miami, Los Angeles en San Francisco stijgen de huizenprijzen sterk. „De kredietcrisis was in 2007 nodig. Het was een correctie op een systeem dat niet meer werkte”, zegt analist Alex Villacorta van Clear Capital, een Californisch bedrijf dat de woningmarkt voor investeerders volgt. „Wat we nu zien is een correctie op de correctie. De prijzen werden zo laag, dat kopen weer interessant werd.”

De schaarste aan woningen doet de prijs verder oplopen. „De markt lijkt verrast door deze stijging. Daardoor is er nog te weinig aanbod, en is er te veel vraag.”

Die vraag komt in de grote steden maar voor een klein deel van starters, of gezinnen die een huis willen kopen. Omdat huizen nog redelijk betaalbaar zijn én omdat de prijzen zo snel stijgen, beheersen buitenlandse kopers de huizenmarkt in San Francisco. „Die zijn altijd een stap voor op de Amerikanen”, zegt makelaar Yifei Zhang in zijn kantoor in het centrum van de stad. „Ze kopen vaak ongezien een huis, terwijl Amerikanen erover willen nadenken. Bovendien speelt geld geen rol. Ze bieden gewoon altijd meer.”

Yifei Zhang komt zelf uit de Chinese stad Guilin. Hij werd kortgeleden aangetrokken door een groot makelaarsbedrijf in San Francisco. Hij kan Chinese kopers, die elke dag op de stoep staan, in hun eigen taal helpen. De Chinese elite, die de afgelopen jaren het meest geprofiteerd heeft van de enorme groei in China, zoekt nu in de Amerikaanse huizenmarkt naar de beste investering.

Zelden zie je nog een bordje met ‘te koop’ voor een huis staan, zegt Zhang. „Zodra een huis in de verkoop gaat, is het binnen een dag weg. Chinezen zien het als investering, want iedereen verwacht dat de prijs nog wel een paar jaar stijgt. Ze hoeven er niet eens zelf in te gaan wonen, het is pure handelswaar.” In de etalage hangen foto’s van verkochte huizen. Een studio gaat voor 400.000 dollar weg, een appartement met drie slaapkamers voor 3 miljoen.

Klanten betalen steeds vaker cash. Het is volgens Yifei Zhang heel gewoon dat een klant contant geld meeneemt, en er binnen een uur een koopakte is getekend. Dat kan volgens hem ook goed zijn voor de huizenmarkt.

Zes jaar geleden ging de markt onderuit doordat gezinnen hun hypotheek niet meer konden betalen. Nu wordt in San Francisco naar schatting een kwart tot eenderde van de huizen zonder hypotheek verkocht. „De buitenlanders vormen twee groepen. Er zijn mensen die geld hebben en graag in Amerika willen wonen. Maar de grootste groep bestaat uit mensen die een huis zo snel mogelijk weer willen doorverkopen.”

Analist Alex Villacorta noemt de aanwas van buitenlandse kopers op korte termijn positief. Het is goed dat buitenlands geld de huizenmarkt een zetje geeft, zegt hij. „Maar op langere termijn zie ik wel problemen. Het is niet goed als een markt te sterk fluctueert. Het dal van de afgelopen jaren was slecht, maar de bubbel van daarvoor ook. Er moet evenwicht komen, anders werken ze nieuwe onzekerheid in de hand. En dat is altijd slecht voor deze markt.”