Ajax vreest de herfst

In de aanloop naar de competitie won landskampioen Ajax elk oefenduel Maar hoe voorkomt de club een slecht najaar, zoals vorig seizoen? En wat als de ervaren Eriksen en Alderweireld weggaan?

Redacteur voetbal

Op de persdag van Ajax, vorige week tijdens het trainingskamp in het Twentse De Lutte, is het alleen druk aan de tafel van Bojan Krkic. Hij was op opleidingscomplex La Masia in Barcelona al een schitterende jonge voetballer en op zijn zeventiende debuteerde hij onder coach Frank Rijkaard in het eerste. Maar Pep Guardiola zag hem amper staan en na huurperiodes bij AS Roma en AC Milan is hij nu bij Ajax gestald – een club waar hij „altijd al een speciaal gevoel bij had”.

Krkic kwam dus, voetbalnaam Bojan, maar verder is er weinig spannends te beleven rond Ajax. Verdedigers Mike van der Hoorn (FC Utrecht) en Stefano Denswil (eigen jeugd) voegden zich bij de selectie, en veel bleef bij het oude. Stel toch eens dat trainer Frank de Boer zijn selectie bij elkaar houdt – dus met Christian Eriksen, Toby Alderweireld en aanvoerder Siem de Jong. Zal Ajax dan eindelijk eens van meet af aan de dominante kracht in het Nederlands voetbal zijn?

De herfst word gevreesd in Amsterdam. De coach weet het, de selectie weet het. „Tussen wedstrijd vijf en tien hebben we de afgelopen twee seizoenen maar één wedstrijd gewonnen”, zegt De Boer. En even later, alsof de rechtsback er bij was tijdens de persconferentie van zijn trainer in De Lutte, klinkt uit de mond van Ricardo van Rhijn: „Het is opvallend dat we tussen wedstrijd vijf en tien heel weinig punten pakken. We beginnen redelijk aan het seizoen, daarna komt er een soort van verval. Moeilijk om je vinger daar op te leggen.”

Duidelijk: het is een thema in de voorbereiding. De belabberde resultaten in het najaar steken schril af bij de gloriemaanden maart, april en mei – waarin vanaf 2010 op twee na alle wedstrijden werden gewonnen. „We hebben het er binnen de groep wel over”, zegt Van Rhijn. „Het mag geen excuus zijn, maar in diezelfde periode speelden we vorig jaar wel sterk in de Champions League tegen Manchester City en uit bij Borussia Dortmund. Dan haal je wel een hoog niveau. Dat moet je ook halen tegen, zeg, VVV thuis. Niet 1-0 winnen, nee, met alle respect voor VVV: 5-0 of 6-0 winnen.”

Het gedegradeerde VVV is er niet meer bij dit seizoen, maar daar gaat het niet om. Concentratiegebrek is van alle tijd, maar vooral in herfstmaanden lijkt het een ziekte bij Ajax. Het is de grootste frustratie van De Boer wanneer de in zijn ogen simpele taken niet uitgevoerd worden. Daarvan kan hij zelfs bij een 5-1 voorsprong tegen NEC aan het begin van vorig seizoen, bij temperaturen van boven de dertig graden, nog uit zijn vel springen.

Dit jaar heeft conditietrainer Björn Rekelman de voorbereiding anders ingericht. Op twee vrijdagen achter elkaar speelde Ajax twee oefenduels op een dag. RKC en De Graafschap twee weken geleden, vorige week Osasuna en Werder Bremen. Alles werd gewonnen. „Je krijgt zo veel meer het gevoel dat iedereen erbij hoort. En omdat iedereen op vrijdag speelt, kan iedereen ook maandag weer vol in de belasting op training”, zegt De Boer, die in twee weken tijd 38 spelers aan het werk heeft gezien. Vorige week was daar nog een groep van 25 van over.

Van Rhijn begrijpt de bedoeling van de trainersstaf. „Als je maar één wedstrijd hebt met een groep van 22 à 23 spelers, aangevuld met jongens uit de jeugd, dan weet je al op voorhand dat sommige spelers niet de minuten maken die ze zouden kunnen maken. Als je de groep in twee elftallen opdeelt kom je toch aan de gewenste speeltijd. Zo krijgen alle selectiespelers een bepaald level zodat iedereen straks klaar is voor de competitie.”

De Boer moest vroeg in het vorig seizoen, waarin hij zijn derde landstitel als trainer won, puzzelen nadat hij vier basisspelers kwijtraakte. Dat scenario zal zich niet herhalen. De Jong heeft zich na een appèl van De Boer loyaal getoond en blijft zeer waarschijnlijk. Zijn contract loopt nog twee jaar, dus volgende zomer kan hij Ajax ook nog tegen een transfervergoeding verlaten.

Maar Eriksen en Alderweireld zijn een ander verhaal. Zij moeten volgens de heersende Ajax-doctrine óf weg, óf bijtekenen. Anders lopen ze transfervrij de deur uit en dat wil de directie niet. De Boer kan slechts hopen.

Overwinteren in de Champions League is hoe dan ook een doelstelling. Maar dan scheelt het wel of je de ervaring van Eriksen of Alderweireld meeneemt, zegt Van Rhijn. „Afgelopen seizoen was het eerste seizoen in deze samenstelling, nadat al die jongens toen vertrokken. Als je deze groep nu bij elkaar kan houden, mag je ook meer eisen. Je raakt meer op elkaar ingespeeld, weet wat je aan elkaar hebt.”

Na een poule met de kampioen van Duitsland, Engeland en Spanje, kan het dit seizoen alleen maar meevallen in de Champions League. Van Rhijn weet: „Zo’n poule komt nooit weer.” Afkloppen.