Tweede pantserspitsmuis

Pantserspitsmuis, met extreem sterke wervelkolom. Foto Getty Images

De pantserspitsmuis is niet langer een eenzame freak. In Congo is nóg een spitsmuis met een bizar gevormde wervelkolom ontdekt. Biologen beschreven het nieuwe dier gisteren in Biology Letters.

De ruggengraat van de oorspronkelijke pantserspitsmuis (Scutisorex somereni) was uniek in de dierenwereld. Zijn wervels zijn bezaaid met benen knobbeltjes en uitsteeksels die in elkaar grijpen. Zo’n wervelkolom is vier keer zo robuust als die van dieren van vergelijkbare grootte.

De pantserspitsmuis is beroemd om zijn stevige bouw. De ontdekker beschreef in 1917 hoe mannen minutenlang op de spitsmuisjes konden staan, waarna de dieren ogenschijnlijk zonder verwondingen wegliepen. Waarschijnlijk heeft de spitsmuis dat skelet nodig om zware palmbladeren weg te duwen, zodat hij de insecten eronder kan opeten.

De nieuwe pantserspitsmuis heeft wat minder geprononceerde wervelknobbels. De gemeenschappelijke voorouder leefde ongeveer vier miljoen jaar geleden. Volgens de biologen is dat een aanwijzing dat de vreemde wervels niet plotsklaps zijn geëvolueerd, maar geleidelijk.

De wetenschappelijke naam van de nieuwe spitsmuis (Scutisorex thori) eert de zoöloog Thorvald Holmes. En het is mooi meegenomen dat de naam verwijst naar de sterke dondergod Thor uit Noorse mythologie, schrijven de biologen in hun artikel.