Knuffel een kat bij de thee

In Parijs opent binnenkort het eerste kattencafé: plekken waar stedelingen koffie drinken terwijl ze katten aaien en knuffelen. In Azië is het al langer een trend.

Kattencafé ‘Cat Time’ (Neko No Jikan) in Osaka, geopend in 2009. Foto Polaris / HH

„Ik heb al meer dan vijfhonderd sollicitatiebrieven ontvangen”, vertelt Margaux Gandelon (26). „Een leidinggevende bij een IT-bedrijf schreef me dat hij genoegen zal nemen met een minimumloon, omdat hij werken bij het kattencafé beschouwt als een manier om zijn leven te veranderen.”

De Française is vrolijk: ze drinkt koffie met mij op weg naar de tweede bezichtiging van ‘de perfecte locatie’ voor Le café des chats, een koffiehuis dat ze onder meer dankzij crowdfunding eind september kan openen. „Ruim, rustig, met veel licht en in het hartje van Parijs.”

Tijdens het praten probeert ze haar jack russell, die ongegeneerd zijn neus in de handtassen van omringende dames steekt, onder controle te houden. Tevergeefs. „Hij wordt de enige hond tussen alle katten.”

Kattencafés zijn in Azië al langer populair – alleen in Tokio zijn er al honderd, weet Gandelon. Het zijn plekken waar stedelingen koffie of thee drinken terwijl ze vrij rondlopende katten aaien en knuffelen.

Het eerste kattencafé opende in 1998 in Taiwan, maar rond de eeuwwisseling werd het concept immens populair in Japan. „Veel huiseigenaars staan daar niet toe dat een huurder huisdieren neemt”, vertelt de Française.

De laatste jaren gaat ook Europa aan de kat. Afgelopen jaar openden er kattencafés in Wenen, Boedapest en Sint-Petersburg. Binnenkort openen de eerste varianten in Londen en Parijs.

„Iedereen die ooit een kat heeft gehad, weet dat ze voor rust zorgen”, vertelt Gandelon. „Het komt door de onverstoorbaarheid en elegantie die ze uitstralen.” Meer dan honden, die zich echt aan mensen hechten, doen katten hun eigen ding. Dat maakt hen volgens haar geschikter als cafébewoners.

Ze verwijst ook naar la ronron thérapie: al sinds de jaren 50 bestaan er studies die claimen dat katten en hun gespin een heilzaam effect hebben op het gemoed van de mens.

„En”, voegt Gandelon toe, „de trillingen die ontstaan bij het spinnen hebben dezelfde frequentie als trillingen die gebruikt worden bij de behandeling van sportblessures en artrose.”

In Parijs wordt het Aziatische concept ‘verwesterd’. Zo zullen er in Gandelons café maar een tiental katten rondlopen. „In Japan worden er soms vijftig katten in zestig vierkante meter gehouden en betaal je per uur om tijd door te brengen met de dieren. De dieren krijgen er kalmeringsmiddelen en bezoekers mogen ze met kip of tonijn naar zich toe lokken.”

In Le café des chats is het niet de bedoeling dat je betaalt ‘voor de kat’. Je bestelt een consumptie en de kat die mogelijk op je schoot kruipt is een extraatje. Ook mag je de dieren niet voeden. Gandelon: „Ze wonen echt in het café, dag en nacht, en krijgen van ons alle noodzakelijke verzorging.”

Het gaat Gandelon om meer dan de katten. „We willen een huiselijke sfeer creëren, met vintage loungezetels en zonder luide muziek.” Ook zal er geen ‘professionele’ bediening in Le café des chats werken. „In Parijs staat horecapersoneel onder enorme druk. De bediening is meestal bot.” Bij Gandelon moet ook het personeel genieten van de nabijheid van de katten en zal niemand je kwade blikken toewerpen als je twee uur doet over één warme chocolademelk. „Ons doel is niet om winst te maken.”

Over de hygiëne in haar etablissement maakt ze zich geen zorgen, hoewel veel mensen haar vertelden dat de combinatie van dieren en voedsel verboden is. De voormalig rechtenstudente nam daarom contact op met het ministerie van Landbouw. Daar hoorde ze dat katten in een café zijn toegestaan, mits ze zich houdt aan bepaalde regels. Zo mogen de dieren de keuken niet in.

Gandelon: „Maar bezoekers van dit café hebben er natuurlijk geen probleem mee dat zo’n dier, na de hygiënische bereiding van het voedsel, in de buurt van hun eten komt. Af en toe een kattenhaar tegenkomen vinden ze niet erg.”

Tosca Niterink hervat haar rubriek Klein Keukenhof op 1 augustus.