Kennis over eigen genen levert hogere cijfers op

Even spugen in een buisje en je haalt betere cijfers. Dat overkwam Amerikaanse biomedische studenten die het vak Genomics and Personalized Medicine volgden aan de Stanford University School of Medicine. De buisjes spuug gingen naar het bedrijfje 23andMe, die het DNA erin analyseerde. De studenten kregen te horen wat hun genetische risico is op ziekten, variërend van alzheimer tot diabetes. Die genoomrapporten waren cursusmateriaal.

Maar niet alle studenten lieten hun genprofiel maken. Wat bleek? De 23 geteste studenten haalden duidelijk betere cijfers dan de 8 testweigeraars. Voorafgaand aan de cursus scoorden de gengeprofileerde studenten lager dan hun studiegenoten die hun genoom niet lieten bepalen. Na de cursus scoorden ze bijna tweemaal beter, terwijl de niet-getesten zich niet verbeterden. De docenten rapporteren over het educatieve nut van een gentest deze week in PLOS ONE.

De geteste studenten werkten tijdens de cursus met hun eigen genoomtestresultaten, zonder dat ze die aan andere cursisten of docenten hoefden te onthullen. Niet-testers kregen de opdracht met gegevens uit een algemene databank te rekenen.

Het opzetten van deze gepersonaliseerde cursus had overigens veel voeten in aarde. De universiteit vond zo’n cursus vol privacygevoelige informatie eerst veel te controversieel. Het kostte een jaar overleg. Na het treffen van allerlei veiligheidsvoorzieningen mocht het programma toch doorgaan.

De onderzoekers concluderen voorzichtig dat persoonlijke betrokkenheid het onderwijs effectiever maakt. Maar de mogelijkheid bestaat natuurlijk, schrijven ze voorzichtig, dat vooral geïnteresseerde studenten de gentest lieten doen.

In ieder geval leidde het experiment niet tot een overdreven extra angst voor ziekte onder de studenten, iets waarvoor de universiteit ook bang was.