Het agressieve opdondertje

Wolverine was bijna geschrapt uit de comicgeschiedenis De tekenaar vond hem saai, wilde van hem af Nu is de superheld met de scherpe klauwen een van de populairste leden van de X-Men

Wolverine in de game Marvel vs Capcom 3.

Het had niet veel gescheeld of Wolverine was een voetnoot geweest in de comicgeschiedenis. Dat is misschien moeilijk voor te stellen nu de superheld met zijn scherpe klauwen en razendsnelle ‘genezingsfactor’ is uitgegroeid tot veruit het populairste teamlid van de mutantengroep X-Men en – met Spider-Man – een van de herkenbaarste figuren van comicuitgeverij Marvel. Maandelijks verschijnen er meerdere titels bij Marvel met Wolverine in de hoofdrol.

Maar volgens tekenaar John Byrne wilde het toenmalige duo achter de serie X-Men Wolverine halverwege de jaren zeventig uit de serie schrijven, een paar jaar na zijn introductie. Schrijver Chris Claremont en tekenaar Dave Cockrum zouden de karakterontwikkeling van Wolverine tot „een dood spoor” zien leiden, zegt Byrne in het boek Comics Creators on X-Men, een bundel interviews met stripmakers uit 2006. „Dus echt niet dat jullie het enige Canadese personage eruit gooien!” zei Byrne, zelf Canadees. Toen hij in 1977 het potlood overnam van Cockrum als vaste tekenaar van X-Men kon hij zijn favoriete personage alle ruimte geven. Cockrum ontkent overigens dat hij en Claremont echt van Wolverine afwilden, maar geeft wel toe dat het agressieve opdondertje dat geregeld botste met teamgenoten niet zijn favoriete figuur was.

Striplezers zagen Wolverine voor het eerst optreden in 1974 in een aflevering van Incredible Hulk, als tegenstander van die groene, rauwe bonk. Een jaar later wordt hij lid van de vernieuwde X-Men, die opnieuw worden geïntroduceerd in het blad Giant-Size X-Men. De Amerikaanse uitgeverij Marvel wilde met het opnieuw lanceren van die serie een internationaler publiek aanspreken. Omdat een aanzienlijk deel van de lezers in Canada woonde, besloten de makers de Canadees Wolverine aan het team toe te voegen.

In de jaren tachtig werd Wolverine pas echt populair, nadat Byrne en Claremont hem een grotere rol in de strip hadden gegeven. In 1982 verscheen een limited serie met Wolverine in de hoofdrol. Dit vierdelige verhaal is nu verfilmd als The Wolverine, die vandaag in première gaat. Het is geschreven door Chris Claremont en getekend door Frank Miller, die een paar jaar later voor de concurrent, uitgeverij DC Comics, het personage Batman nieuw leven inblies.

Wolverine? Saai personage

Miller vond Wolverine aanvankelijk maar een „saai personage”, zegt Claremont in de interviewbundel uit 2006. Het idee voor de vierdelige serie ontstond toen Claremont en Miller twee uur in de file stonden. „Omdat we niets anders te doen hadden, begonnen we te praten over Wolverine, over wie hij is en waarom”, zegt Claremont. Vanwege hun fascinatie voor de samoeraicultuur en mangastrips besloten ze een Japans element toe te voegen aan Wolverines verleden: hij blijkt een Japanse liefde te hebben gehad.

Wolverine werd zo populair dat Marvel besloot om hem in 1988 zijn eigen maandelijkse serie te geven. Eind jaren tachtig en begin jaren negentig werden superheldenstrips een stuk grimmiger en de ruige, gewelddadige einzelgänger Wolverine paste goed in die tijdgeest. Want hoewel Wolverine al sinds 1975 een cruciaal onderdeel uitmaakt van het mutantenteam, is hij ook een van de tegenstrijdigste leden van de X-Men. Marc DiPaolo wijst er in zijn boek War, Politics and Superheroes op dat Wolverine politieke discussie over ‘de mutantenzaak’ (gelijkheid voor mensen en mutanten) lijkt te willen vermijden.

Hoewel hij loyaal is aan de groep die is opgericht door de idealistische professor Xavier, vertoont hij dezelfde bittere en wraakzuchtige trekjes als Xaviers tegenpool Magneto. Hij heeft ook alle reden om bitter en gedesillusioneerd te zijn, tenslotte had zijn eigen regering experimenten op hem uitgevoerd en zijn skelet – zonder zijn toestemming – versterkt met het onverwoestbare adamantium. Tijdens een geheim overheidsproject moest van Wolverine een wapen worden gemaakt met onverwoestbaar skelet, intrekbare klauwen en vermogen tot regeneratie.

Inmiddels is Wolverine zo populair dat hij steeds vaker een vaste rol heeft andere series. Zo werd hij in 2005 lid van het superheldenteam The New Avengers, leidde hij in 2010 een groep meedogenloze mutanten in de serie Uncanny X-Force, en sinds 2011 staat hij aan het hoofd van de doorstart van de ‘School voor Begaafde Jongeren’ in Westchester, in het huis van Xavier. De outcast is nu de leider.