Vivendi kan uiteindelijk beter worden opgesplitst

Zal de muziek ooit ophouden te spelen voor de bazen van Vivendi? Zij hebben onlangs een bod van het Japanse telecomconcern SoftBank op Universal Music van de hand gewezen, aldus een ingewijde.

Het Franse entertainment- en communicatieconglomeraat heeft – tot nu toe met weinig succes – geprobeerd af te slanken op telecomgebied en zich toe te leggen op media. Maar waarom gaat het bedrijf niet een stap verder? Door de afwijzing van dit omvangrijke, volledig uit aandelen bestaande bod – van 8,5 miljard dollar, volgens de Financial Times – heeft Vivendi-topman Jean-René Fourtou heel wat uit te leggen.

Net zoals fans van popmuziek liever singles downloaden dan dat ze albums vol middelmatige songs kopen, geven beleggers tegenwoordig de voorkeur aan doelgerichte bedrijven. Fourtou probeert dus wat te doen aan Vivendi’s grote ‘conglomeraatskorting’. Maar wat hij wil verkopen, verandert niet.

Pogingen om de Braziliaanse breedbanddivisie GVT en een belang in de Amerikaanse computergamefirma Activision te verkopen, zijn mislukt. De verkoop van een belang in het Marokkaanse Maroc Tel is op de lange baan geschoven. En de voorgenomen beursgang van het Franse mobieletelefonieconcern SFR zal zeker nog een jaar op zich laten wachten.

Toch is Universal een blijvertje. Het doet er niet toe dat het bod van Softbank hoger was dan de schattingen van veel analisten in waarderingen op basis van de som der delen, zoals de 8,1 miljard dollar van Liberum Capital, of de 7,8 miljard dollar van UBS. Vivendi ziet zijn toekomst in de media. De muziekindustrie herwint aan kracht en Universal, dat onlangs delen van EMI heeft gekocht, is de leider in deze sector.

Toch vertoont de ‘inhoud’ die Vivendi aanbiedt weinig samenhang: muziek en de Franse televisiezender Canal Plus. Welke werkelijke voordelen vloeien voort uit het onder één dak huisvesten van deze twee activiteiten? Beide divisies hebben capabele managers. De financiële voordelen zijn te verwaarlozen en de twee bedrijven kunnen weinig van elkaar leren. De afwijzing van de toenaderingspoging van Softbank verhoogt de druk op Vivendi om te uit te leggen waarom uitgerekend deze constructie verstandig is.

Een alternatief is het huidige plan één stap verder te brengen en Vivendi in zijn geheel te ontmantelen. Geen enkele divisie zou in staat zijn een nettoschuld van 13,2 miljard euro te dragen, dus de verkoop van belangen als die van Maroc Tel zijn nog steeds nodig om de schuldenlast omlaag te krijgen. SFR zou dan het grootste deel van de overblijvende schuld op zich kunnen nemen.

Op dit moment zouden een paar andere bedrijfsonderdelen voor een aanvaardbare prijs kunnen worden verkocht. Universal en SFR kunnen dan ten slotte worden afgestoten aan de aandeelhouders. Uiteindelijk zou de muziek in dat geval stoppen, en zou het team-Vivendi kunnen inpakken en huiswaarts keren.

Breakingviews is een dagelijks commentaar vanuit de City in Londen. Vertaling door Menno Grootveld.