Het is niet de Tour van Vacansoleil

De ploeg van Vacansoleil hoopt met een etappezege de zoektocht naar een nieuwe sponsor kracht bij te zetten. Maar het blijft een Tour van ‘net niet’.

Met trillende benen stapte Wout Poels vrijdagmiddag uit de regen en in de donkerblauwe Vacansoleil-bus. Weer had de aanvalslustige Nederlandse wielerploeg bij de belangrijkste ontsnapping gezeten, een loodzware etappe naar Le Grand-Bornand, maar opnieuw zagen Poels, Johnny Hoogerland en de Belg Thomas de Gendt al hun inspanningen smoren, deze keer in hels onweer vlak voor de finish.

Het is het verhaal van Vacansoleil-DCM in de honderdste Tour de France: het lukt allemaal net niet. Terwijl de ploeg, voor volgend seizoen nog sponsorloos, een overwinning zo hard nodig heeft. „Natuurlijk ben ik niet tevreden, je wilt meedoen”, zei de Belgische ploegleider Hilaire van der Schueren na afloop van de negentiende etappe. „Als je in een ontsnapping zit moet je het tot het einde volhouden. Maar goed, het is het einde van de Tour, iedereen is vermoeid.”

Achter hem klimt de één na de ander doodvermoeid de bus in. Eerst Poels, in de etappe naar Alpe d’Huez nog de beste Nederlander, een dag later ruim tien minuten achter de Portugese etappewinnaar Rui Costa. Dan de Oezbeek Sergey Lagoetin: ruim een kwartier. Juan Antonio Flecha: ruim 23 minuten. Hoogerland en De Gendt: meer dan 27 minuten. Lieuwe Westra: in de bus, op ruim 35 minuten van de winnaar.

Eén etappezege was een geweldige steun in de rug geweest bij de zoektocht naar een nieuwe geldschieter, erkent Van der Schueren. „Natuurlijk hebben we een zege nodig, daar hebben we ook voor gestreden. We hebben nog één mogelijkheid, maar het zal niet gemakkelijk zijn.”

Toch vindt de Belgische ploegleider niet dat Vacansoleil een slechte Tour de France achter de rug heeft. „We hebben ons alle dagen laten zien, maar we missen de kers op de taart. Wout Poels is één dag niet goed geweest, en hij verliest twaalf minuten. Voor de rest zaten we altijd mee in ontsnappingen. Maar we hebben geen sprinter die het afmaakt.”

Ook de populaire Hoogerland kon, ondanks tal van aanvalspogingen, geen potten breken. Maar Van der Schueren wil de Nederlandse kampioen niets verwijten. „Als je weet dat Johnny nog in februari op de intensive care lag en nu met de rood-wit-blauwe trui rondrijdt en alle dagen in een ontsnapping zit, dan kun je zeggen dat hij een geslaagde Tour heeft gereden.”

Van der Schueren ontkent dat de onzekerheid over de toekomst een rol speelt bij de prestaties van zijn renners. „Nee, daar hebben we in de Tour helemaal niet aan gedacht, de sfeer is perfect. Ik verwacht ook dat het nog goed komt. Onze manager Daan Luijkx heeft dit weekend nog een afspraak met een potentiële sponsor. Misschien hebben we zondag een handtekening.”

Vacansoleil zegt wel te lijden onder de publiciteit rond het vertrek van ploegleider Jean-Paul van Poppel, die vorige week donderdag plotseling terugkeerde naar Nederland wegens problemen in de „relationele privésfeer”. In het programma Tour du Jour van RTL werd het vertrek van Van Poppel uitgelegd als een conflict binnen de ploeg. „Ik vind het schandalig hoe bepaalde zaken in de pers komen”, zegt Van der Schueren. De ploeg maakte vrijdag bekend de medewerking aan het programma te stoppen.