Befaamd Witte Huis-correspondente Helen Thomas (92) overleden

Helen Thomas, op de voorste rij in de perskamer van het Witte Huis in 2008. Foto Reuters / Joshua Roberts

De bekende Witte Huis-verslaggeefster Helen Thomas is overleden, zo melden verschillende internationale media. Thomas werkte 49 jaar voor United Press International (UPI) en de laatste tien jaar voor Hearst Newspapers. Ze was al enige tijd ziek.

Als senior-verslaggeefster zat ze altijd vooraan bij de persbriefings van het Witte Huis en mocht ze als journalist van United Press International standaard de eerste vraag stellen. Ze interviewde of liever gezegd ‘grilde’ maar liefst tien presidenten en stak haar mening nooit onder stoelen of banken. Zo noemde ze George W. Bush de “ergste president in de hele Amerikaanse geschiedenis”.

Toenmalig president George W. Bush geeft Helen Thomas een hand in 2006. Thomas vond Bush de ergste president aller tijden. Foto Reuters / Jonathan Ernst

Volgens de woordvoerder van het Witte Huis waren haar ondervragingen “een marteling”.

Ooit zei ze hierover:

“Ik heb presidenten nooit anders behandeld dan het feit dat hij uiteindelijk de eindverantwoordelijke is. Als je geliefd wil worden, ga dan niet de politiek in.”

Van koffie halen tot presidenten interviewen

Thomas (4 augustus, 1920) was een kind van Libanese immigranten en groeide op in Detroit, Michigan. Na haar opleiding aan Wayne State University werd ze ‘copy-girl’ bij het nu niet meer bestaande Washington Daily News. Haar taken bestonden eerst uit het halen van koffie en donuts, maar al snel mocht ze verhalen schrijven over lokale aangelegenheden.

Haar doorbraak kwam na de verkiezingsoverwinning van Kennedy in 1960 toen ze naar Palm Beach, Florida werd gestuurd om de vakantie van de Kennedy’s te verslaan. De enige keer dat ze zelf werd verslagen met het brengen van een primeur was toen first lady Pat Nixon de pers in Washington vertelde dat Thomas verloofd was met Douglas Cornell, chef Witte Huis-verslaggeving voor persbureau AP.

Met president Barack Obama had columniste Helen Thomas een veel betere band. Dit is op haar verjaardag in 2009. Foto Reuters / Jim Young

Rolmodel voor werkende vrouwen

Thomas was ook een rolmodel voor haar sekse. Zo was ze een van de eersten die het aandurfde ook te schrijven over meer ‘softe’ onderwerpen als de kinderen, partners en kleding van presidenten, ondertussen het harde nieuws niet schuwend. Daarbij vocht ze hard voor haar plek, zoals voor toegang tot de lunch in 1959 met de toenmalige Sovjet-premier Chroesjtsjov die haar in niet mis te verstane bewoordingen te kennen gaf: “We zullen je ondersneeuwen.”

Ze werd de eerste vrouwelijke nieuwschef bij UPI in 1974, het eerste vrouwelijke lid bij de National Press Club, tot dan toe een mannenbastion, en werd ook de eerste vrouwelijke voorzitter van de prestigieuze White House Correspondents’ Association en Washington’s Gridiron Club.

Controverse over Israël

Over haar werk schreef ze drie boeken: ‘Front Row at the White House: My Life and Times’(1999); ‘Thanks for the Memories Mr. President: Wit and Wisdom from the Front Row at the White House’ (2002) en ‘Watchdogs of Democracy? The Waning Washington Press Corps and How it Has Failed the Public’ (2006).

Enige controverse ontstond rondom haar toen ze in een filmpje op YouTube in 2010 zei dat “Israël als de wiedeweerga uit Palestina” zou moeten vertrekken en dat “joden naar huis zouden moeten gaan in Polen, Duitsland en de VS”. Ze bood haar verontschuldigingen aan en ging een week later met pensioen. Maar haar nalatenschap is een levendige herinnering.

In een verklaring zei president Obama:

“Wat Helen de koning van de politieke pers maakte was niet de lengte van haar loopbaan, maar haar sterke geloof dat onze democratie het best werkt als we scherpe vragen stellen en onze leiders verantwoordelijk houden.”