Eten in India is onbetrouwbaar

De dodelijke lunch op een lagere school in Bihar roept in heel India vragen op over de onveiligheid van voedsel Er vallen vaker slachtoffers De markt voor organisch voedsel profiteert

Correspondent INdia &Pakistan

Waar moet het heen met India als we onze kinderen niet eens een veilige maaltijd kunnen garanderen? Dat was de teneur van commentaren in de Indiase media na de dood van ten minste 22 kinderen na het eten van een maaltijd dinsdagmiddag die op school was bereid.

Het drama vond plaats in Masrakh, een dorpje in het noordoostelijke Bihar, de armste deelstaat van India. De slachtoffers waren bijna allemaal tussen de vier en tien jaar oud. Na het eten van een gratis maaltijd bestaande uit rijst en bonen en bereid in mosterdolie werden ze ziek.

Volgens de autoriteiten overleden tot gisteren 22 kinderen. Lokale journalisten meldden vanuit het dorp echter dat woedende ouders 27 kinderen uit protest bij de ingang van de school hadden begraven.

Op verschillende plekken in de deelstaat kwam het tot geweldsuitbarstingen jegens de overheid, die verantwoordelijk is voor de kwaliteit van de maaltijden. Politiejeeps werden in brand gestoken en ruiten van overheidsgebouwen ingegooid. Op de weg naar het dorp telden verslaggevers zes barricaden.

Bihars minister van Onderwijs beschuldigde politieke rivalen van betrokkenheid. De man van de schooldirectrice, die behoort tot de oppositie, zou het voedsel moedwillig vergiftigd hebben om de regering in diskrediet te brengen.

Waarschijnlijk is geen opzet in het spel. Volgens dorpelingen kwam de mosterdolie uit een jerrycan die eerder insecticide bevatte. In India wordt vrijwel alles hergebruikt. Vuilnis wordt met de hand gesorteerd op organisch afval, papier en plastic. Er is geen toezicht op het hergebruik. Zo kunnen levensgevaarlijke situaties ontstaan zoals in Bihar.

Er vallen geregeld doden door giftige levensmiddelen. Met name zelfgestookte alcohol eist slachtoffers. Anderhalf jaar geleden stierven 143 mensen in de oostelijke deelstaat West-Bengalen na het drinken van giftige alcohol. Maar ook alledaagse groenten, fruit en melk worden door veel Indiërs gewantrouwd.

Begin vorig jaar leidde een rapport van India’s voedselveiligheidsautoriteit tot grote onrust. 68 procent van de Indiase melk voldeed niet aan de normen. Er werden onder meer reinigingsmiddelen, kunstmest en zelfs bleekwater in aangetroffen.

In februari werd bekend dat groenten en fruit verbouwd aan de oevers van de Yamuna-rivier in de Indiase hoofdstad Delhi besmet waren met zware metalen en ziekmakende bacteriën uit rioolwater. Appels en ander fruit dat onrijp uit noordelijke deelstaten wordt aangevoerd om bederf te voorkomen, worden door handelaren ingespoten met kankerverwekkende chemicaliën die het rijpingsproces versnellen, waarna het mooi opgepoetst belandt op de vele groentekarren in de hoofdstad.

Mede door de onzekerheid over de voedselkwaliteit groeit de markt voor organische voeding snel: tot 2016 met naar schatting ruim 20 procent. Maar de prijzen van organisch voedsel, dat vaak besteld kan worden via internet, liggen 20 tot 30 procent hoger, waardoor slechts India’s middenklasse (zo’n 10 procent van de bevolking) het zich kan veroorloven.

Naar aanleiding van de tragedie in Bihar ligt het grootschalige overheidsprogramma onder vuur dat 120 miljoen schoolkinderen voorziet van een gratis lunch. Het programma, bedoeld om arme ouders aan te zetten hun kinderen naar school te sturen en ondervoeding te bestrijden, heeft volgens Indiase media te lijden onder corruptie en wanbeleid, in het bijzonder in Bihar.