Zo is mijn karakter: ups en downs

Tennisser Thiemo de Bakker bereikte na een moeilijke periode weer de laatste vier van een ATP-toernooi. „Ik weet zeker dat ik verder kan komen.”

Knallende forehands, subtiele dropshots: het Zweedse publiek heeft open doekjes over voor het prachtige tennis van Thiemo de Bakker, verrassend halve finalist in de Swedish Open. Stralende zon, briesje uit zee, kan het mis gaan? Ja. De Nederlander maakt de mooiste punten, maar zijn Argentijnse tegenstander Carlos Berlocq de meeste. Daar knalt het racket van een boze De Bakker tegen het gravel. Stuk. Serviceverlies bij 4-3 achter in de tweede set, de inleiding tot de 7-5 en 6-3 nederlaag.

„Teleurstellend”, zegt De Bakker na afloop. „Aan de ene kant voel je dat je kansen hebt, aan de andere kant ben je leeg. Vooral in je kop.”

Mag hij leeg zijn, nadat hij voor het eerst sinds 2010 (Barcelona en New Haven) weer eens de halve finale bereikte van een ATP-toernooi? Na zeges in de eerste en tweede ronde wist De Bakker zich al zeker van deelname aan de US Open, eind augustus. „Dat heeft me een boost gegeven.” In de tweede ronde werkte de Westlander, bij aanvang van het toernooi 104de op de wereldranglijst, tegen de Serviër Victor Troicki (52ste) liefst vier matchpoints weg. Om in de kwartfinale het sfeervolle Båstad Tennis Stadion op z’n kop te zetten door met twee keer 7-5 te winnen van de Tsjech Tomas Berdych, nummer zes van de wereld en als eerste geplaatst in Zweden. „Op papier mijn beste zege ooit”, aldus De Bakker.

In de halve eindstrijd had De Bakker (24) zaterdag een uitgelezen kans om voor het eerst in zijn carrière de finale te bereiken van een ATP-toernooi. Maar Berlocq – die gisteren in de finale verrassend won van Fernando Verdasco – bleek te taai. Na elke break van De Bakker sloeg de Argentijn (74ste van de wereld) direct terug. „Ik voelde op momenten dat ik beter was maar kon het niet volhouden”, constateerde De Bakker. „De laatste twee potten waren zwaar en hadden me veel energie gekost. Ik heb de laatste tijd ook weinig wedstrijden gespeeld, zeker niet op dit niveau.”

De Bakker maakte tot de Zweedse Open een zware periode door. Op Wimbledon verloor hij kansloos in de eerste ronde, en verviel hij in negatief gedrag op de baan. „Ik zat heel slecht in mijn vel. Het viel niet goed bij het begin, toen kon ik het niet meer opbrengen. Ik had veel geploeterd in de weken ervoor, het was iedere keer ‘net niet’ en falen als het er om ging. Dat zat me dwars en komt er dan op Wimbledon verkeerd uit. Is niet goed te praten, maar het gebeurt.”

Story of his life? „Ja, zo is mijn karakter. Ups en downs. Ik ben mentaal een heel sterke speler of een hele slechte speler. Dat zal dichter bij elkaar moeten komen, het verval zal minder moeten zijn. En als er verval is, moet ik het leren herkennen en er mee om kunnen gaan. Tegen Berlocq ging het bij momenten goed. Maar als het dan even niet lukt, raak ik toch gefrustreerd. Ik moet fysiek sterker worden, meer op dit niveau spelen. Dan weet ik zeker dat ik verder kan komen.”

In Zweden is De Bakker, die binnenkort zijn nieuwe coach bekend maakt, gesterkt in het idee dat de top nog steeds haalbaar is. „Een wereldtopper als Berdych kan een mindere wedstrijd spelen maar op belangrijke momenten staat hij er. Juist daarin versloeg ik hem nu. Ik ben er blij mee, zeker na de rot periode waar ik uit kom. Ik speel beter tennis, kan rustiger blijven. In zo’n halve finale zou ik natuurlijk niet leeg moeten zijn. Maar ik heb eindelijk weer eens drie goede potten achter elkaar gespeeld. Dat zal me de komende weken verder helpen, richting US open. Dit was gewoon een topweek.”