Maar waarom wachtte hij niet op de politie?

Buurtwachter George Zimmerman is vrijgesproken Hij schoot Trayvon Martin dood uit zelfverdediging, besloot de rechter De zaak splijt de VS, velen denken dat hij handelde uit racistische motieven

Verslaggever

Schoot de 29-jarige burgerwachter George Zimmerman vorig jaar februari een zwarte jongen in Sanford, Florida, dood uit racistische motieven? Of schoot hij uit zelfverdediging en was de dood van de 17-jarige Trayvon Martin een noodlottig ongeval?

Met de volledige vrijspraak voor Zimmerman door een zeskoppige jury in Sanford, allemaal vrouwen van wie vijf blank, kwam dit weekend een eind aan een proces dat de emoties hoog heeft doen oplaaien in de Verenigde Staten. Rassenvooroordelen, losjes wapenbezit en onrechtvaardige justitie – deze explosieve mix van gevoeligheden speelden allemaal mee en zorgden ervoor dat het op 10 juni begonnen proces in het hele land op de voet werd gevolgd.

Voor velen kwam het vonnis zaterdag als een grote deceptie, als een bevestiging van het gevoel dat de rechtspraak in de VS niet voor iedereen gelijk is. In grote steden als San Francisco, Philadelphia, Chicago, Washington en Atlanta gingen woedende demonstranten de straat op – nergens braken ernstige ongeregeldheden uit.

Verzekeringsagent

Op het eerste gezicht leek de zaak vorig jaar niet zo ingewikkeld. George Zimmerman, een verzekeringsagent die net als zijn vader ooit rechter wilde worden, had zich vrijwillig aangemeld als buurtwachter in Twin Lakes, een residentiële wijk in het stadje Sanford. De buurt werd geplaagd door een reeks inbraken, en toen Zimmerman in de avond van 26 februari een donkere schim over straat zag gaan, iemand die zich kennelijk niet veel aantrok van de regen, maar wel met veel belangstelling naar de huizen keek, wist hij dat hij een vermoedelijke inbreker in het vizier had. Hij belde de politie, stapte uit zijn auto en ging achter de man aan. Toen de politie even later arriveerde, troffen agenten Zimmerman met bebloed hoofd aan, hij had verwondingen aan zijn neus en aan zijn achterhoofd. Naast hem lag het lichaam van een onbekende.

Trui met capuchon

Hij blijkt Trayvon Martin te heten, een 17-jarige scholier uit Sanford die in Twin Lakes op bezoek was bij de verloofde van zijn vader. Hij droeg een trui met capuchon, hij was zwart en hij had net een boodschap gehaald. Trayvon Martin had niks kwaads in de zin, zeiden zijn ouders, en moest ook de politie beamen. Trayvon was een onschuldige passant. Maar de schutter mocht na verhoor naar huis. Niets wees erop dat Zimmerman bij een ontstane vechtpartij niet uit zelfverdediging had gehandeld, zoals hij had beweerd. En niets wees er op dat hij uit hekel aan zwarten had gehandeld.

Tegen die gang van zaken rees geleidelijk aan verzet, mede door de berichtgeving in de media. Ook in Sanford, waar politiechef Bill Lee aftrad nadat er veel kritiek op hem was gekomen vanwege de houding van zijn agenten tegen ‘niet-blanke’ burgers. Zelfs president Obama bemoeide zich indirect met de zaak. „Als ik een zoon zou hebben gehad, zou hij op Trayvon hebben geleken.” Obama riep gisteren op de uitspraak te respecteren.

Trayvon is een onschuldig slachtoffer. Maar de openbaar aanklager, die doodslag en niet moord (wat opzettelijkheid en voorbedachten rade veronderstelt) ten laste had gelegd, slaagde er naar oordeel van de jury ook niet in de schuld van Zimmerman aannemelijk te maken.

Bekend was al dat Zimmerman een ‘Hispanic’ is, zijn moeder is geboren in Peru. De nieuwszender NBC citeerde vorig jaar uit het telefoongesprek tussen Zimmerman en de politie op die fatale avond: ‘Het lijkt erop dat die vent niks goeds in de zin heeft of dat hij een drugsdealer is of zoiets...Hij houdt zijn hand onder zijn riem, en het lijkt een zwarte.’ In werkelijkheid, bleek naderhand, had Zimmerman pas over ‘een zwarte man’ gesproken nadat hem vanuit het politiebureau nadrukkelijk was gevraagd of het om een zwarte, blanke of hispanic ging. Dat ondergroef de suggestieve toonzetting van NBC.

Zimmerman is een vrij man, oordeelde de rechter. Blijft de vraag waarom Zimmerman met zijn wapen achter Trayvon aanging, en niet gewoon de komst van de politie afwachtte zoals hem was gezegd vanaf het bureau. Die vraag raakt de ‘Stand your Ground’ wetgeving in Florida en andere staten. Ook als je achter iemand aan gaat en daardoor in de problemen komt, mag je schieten uit zelfverdediging. Voor de ouders van Trayvon, die niet bij de uitspraak aanwezig waren, is dat zelfs geen schrale troost.