Reputatie SEC staat op het spel

De Amerikaanse Securities and Exchange Commission (SEC) kan zich geen mislukking veroorloven bij zijn proces tegen Fabrice Tourre, de oud-bankier van Goldman Sachs, dat maandag begint.

De toezichthouder heeft al diverse grote rechtszaken met betrekking tot de financiële crisis verloren. Nu wil de SEC bewijzen dat ‘Fabulous Fab’ verantwoordelijk was voor de verliezen van investeerders op een zogeheten collateralized debt obligation (CDO), een financieel instrument met riskante hypotheken als onderpand. Als ook deze zaak faalt, komt de SEC waarschijnlijk niet meer af van een reputatie als tandenloze waakhond van Wall Street.

De SEC lijkt gespecialiseerd in zwakke zaken. Zo slaagde de SEC er vorig jaar niet in om een jury te overtuigen dat een Citigroupbankier verantwoordelijk was voor gebrekkige openheid bij een andere CDO. Ook verloor de SEC een fraudezaak wegens gebrek aan bewijs.

Dat zou in het geval van Tourre geen probleem moeten zijn. Uit e- mails en ander bewijsmateriaal blijkt dat hij op zijn minst verzweeg dat de hedgefondsmanager John Paulson gokte tegen een CDO met de naam Abacus, terwijl hij ook hielp om de onderpanden te kiezen. Op die manier werd ACA Capital, het bedrijf dat was ingehuurd om de onderpanden te selecteren, misleid, aldus de SEC. ACA investeerde 1 miljard dollar in de CDO.

ACA Capital verloor niet alleen zijn investering in Abacus, maar zegt ook reputatieschade te hebben geleden toen beleggers ontdekten dat het bedrijf betrokken was bij een transactie die erop was gericht te mislukken. Als de beschuldigingen tegen Tourre waar zijn, hoopt de SEC hem aansprakelijk te stellen. Maar zo makkelijk is dat niet.

ACA zou verantwoordelijkheid moeten nemen voor zijn eigen weddenschappen. Immers, dergelijke CDO’s konden alleen werken als een investeerder als Paulson, met een negatief perspectief op de onderliggende hypotheken, de tegenovergestelde positie innam.

Het is ook riskant om alleen Tourre de schuld te geven. Volgens juryleden bij het Citi-proces verloor SEC mede omdat de bankier werd gezien als zondebok. Tourre kan met een soortgelijke verdediging komen.

De nieuwe SEC-voorzitter Mary Jo White heeft een stevige reputatie. Ze weigert te schikken met overtreders die geen schuld bekennen, om de dreiging van vervolging te handhaven. Maar als de SEC de zaak tegen Tourre niet wint, zullen meer oplichters dat risico willen nemen.

Breakingviews is een financieel commentaar. Vertaling Frank Kuin.