8 vragen over Luik

Veel Nederlanders zien Luik als een noodzakelijke horde op weg naar Frankrijk. Maar de stad is tegenwoordig een bezoek meer dan waard.

Het treinstation Luik-Guillemins van de Spaanse architect Santiago Calatrava is geïnspireerd op een liggende vrouw. Foto Corbis

1 Waarom stoppen in Luik?

Luik is het spannende, exotische broertje van Maastricht. Even mooi gelegen, maar veel minder braaf en burgerlijk. En Luik is booming. Overal wordt druk

vertimmerd en verbouwd. Het centrum begint te bruisen.

2 Maar Luik was toch die verloederde industriestad, Palermo aan de Maas?

Twintig jaar geleden wel. Maar sinds die tijd is bij de Walen het besef doorgedrongen dat het industriële

verleden voorgoed voorbij is. Niet achteruit, maar vooruit kijken is tegenwoordig het devies. De enorme schuldenberg uit het verleden is weggewerkt en er is een economisch reddingsplan bedacht om nieuwe bedrijvigheid in de regio te stimuleren. Dat lijkt te lukken. Op de ruïnes van de oude mijn- en staalindustrie verrijzen steeds meer hoogtechnologische bedrijfjes. Luik claimt tot de wereldtop op het gebied van ruimtevaart en medische apparatuur te horen. Daarnaast investeert de stad in (duurzame) infrastructuur en cultuur. Met Europees geld worden prestigieuze gebouwen neergezet die het voormalige prinsbisdom de 21ste eeuw in moeten trekken.

3Noem eens een blikvanger.

Het treinstation Guillemins van de Spaanse architect Santiago Calatrava: een vijf voetbalvelden metende spoorwegkathedraal van glas, wit beton en

staal. Het gebouw is geïnspireerd op een liggende vrouw, en past met zijn golvende lijnen perfect in het heuvelachtige landschap rond het Luikse bekken. Zwartkijkers die voorspelden dat het station er na een paar jaar net zo smoezelig zou uitzien als de rest van Luik, kregen ongelijk. Vier jaar na de oplevering staat het er nog schitterend bij.

4En langs de oevers van de Maas?

Daar vind je op het terrein van een oude staalfabriek het overdekte winkelcentrum Mediacité, ontworpen door de Israëliër Ron Arad. Een paar kilometer

stroomafwaarts zijn verschillende stadsmusea samengevoegd in het nieuwe museum Grand Curtius. Ook architectonisch is dit verzamelmuseum een geslaagde hybride. Een historisch pand van vuurrode zandsteen werd smaakvol gecombineerd met eigentijdse nieuwbouw. Dit model kreeg elders in de stad navolging. Zo heeft de Luikse opera, een klassiek Frans bouwwerk, sinds kort een hypermoderne ‘doos’ op het dak.

5Is er ook in het straatbeeld iets veranderd?

Zeker. De stationsbuurt bijvoorbeeld gaat zienderogen vooruit. En in de nauwe straatjes bij het voetgangersgebied Le Carré vind je steeds meer delica-

tessenzaken, designwinkels en kunstgaleries. Zelfs Pierre Bergé, de schatrijke partner van wijlen Yves Saint Laurent, is in Luik neergestreken met zijn veilinghuis. Gelukkig is nog lang niet alles opgeknapt, want het is juist de afwisseling van oud en nieuw, mooi en lelijk, industrieel en postindustrieel, die Luik aantrekkelijk maakt. Voer voor nostalgici zijn de verwaarloosde Maaskades, met bruggen die aan Parijs doen denken. Op zondagochtend wordt hier over een lengte van vijf kilometer de beroemde markt La Batte gehouden (oud-Waals voor kaai of dijk). Hier kun je alle denkbare levensmiddelen kopen. Een andere, traditionele wandeling voert langs de 374 treden van de Buerenberg, ook wel het Montmartre van Luik genoemd. Boven aan de kaarsrechte trap (gemiddeld stijgingspercentage: 28 procent) heb je een goed overzicht over de stad. Verdwalen in het centrum is trouwens praktisch onmogelijk, want je komt altijd wel weer uit op het Place Saint Lambert, het reusachtige stadsplein. (Tijdens de kerstmarkt in 2011 wierp daar een 33-jarige man een aantal granaten naar een bushalte, en schoot om zich heen met een automatisch wapen. Het resultaat: zes doden – onder wie de dader – en 125 gewonden. Maar volgens de Belgische commentatoren was het drama vooral te wijten aan het falende justitieapparaat, niet aan het onveilige karakter van Luik.)

6Is het in Luik dan overal pais en vree?

Dat ook weer niet. Vooral de buitenwijken kampen met armoede, drugs en criminaliteit. Ook op het stadseiland Outremeuse, bijgenaamd de Vrije Repu-

bliek, tref je deze problemen aan. Wie hier een tijdje rondloopt, begrijpt wel waar schrijver Georges Simenon de inspiratie opdeed voor zijn detectives. Luiks beroemdste zoon wordt op het eiland trouwens herdacht met een beeld en wandelroute.

Nog triester zijn de levensomstandigheden in voorsteden als Seraing, bekend van de films van de gebroeders Dardenne. Liefhebbers van industrieel erfgoed kunnen op weg ernaartoe hun hart ophalen. Rijdend langs de Maas passeer je reusachtige hoogovens en fabrieken die hier ooit werden neergezet door de Engelse industrieel John Cockerill. De „draaikolken van rode stoom, doorschoten met flitsende vonken”, zoals Victor Hugo ze omschreef, zijn of worden binnenkort definitief gedoofd. Maar hun omhulsels zien er zelfs in roestige toestand nog altijd indrukwekkend uit. Dat geldt niet voor Seraing zelf. Het door werkloosheid geteisterde stadje maakt een troosteloze indruk. Veel winkels en cafés zijn gesloten, bewoners hangen doelloos rond.

7 Kun je in Luik goed eten en drinken?

Ja. Zoals vrijwel overal in België. En het goede nieuws voor Nederlanders: het hoeft niet duur te zijn. Lekker en goedkoop zijn lokale specialiteiten

als Pékèt (een soort jenever), de Luikse wafel of bouletten (gehaktballetjes) met stroopsaus. Voor de bouletten heb je de keus uit twee befaamde adresjes: Le Lulay bij de opera of Lequet aan de Maas. Hip lunchen of dineren doe je aan de overkant van het water bij Labo 4, dat is gevestigd in een voormalig scheikundelaboratorium. Le Bistrot d’en Face, gelegen tegenover het voormalige vleeshuis van Luik, serveert klassiek Frans eten in een gemoedelijk decor. Een aanrader voor visliefhebbers is L’Ecailler du café Robert (rue des Dominicains).

8Waar kun je het beste slapen?

De meeste bezoekers hebben aan een dag Luik genoeg. Wie toch wil overnachten kan bijvoorbeeld terecht in hotel Husa de La Couronne, pal naast

station Guillemins. Van alle luxe voorzien is het Crown Plaza, Luiks eerste vijfsterrenhotel.