Spoorbaas: machinist zat fout in ramp

Alle 50 vermisten na de treinramp in de Canadese plaats Lac-Mégantic zijn dood. De machinist is de schuldige, zegt zijn chef: laconiek met de handrem.

Bijna een week na de treinramp die het centrum van Lac-Mégantic heeft verwoest, moet de politie nog beginnen met zoeken naar stoffelijke resten in het epicentrum van de ramp – het gebied direct rond de plek waar tientallen wagons met ruwe olie zaterdag ontspoorden en explodeerden. Dat gebied, met onder meer de verkoolde resten van een drukbezocht café, was tot nog toe te gevaarlijk om te betreden.

„Er is veel olie, het is erg moeilijk werk”, zei Michel Forget van de politie van de provincie Québec gisteren. Volgens hem is de helft van de totale rampzone doorzocht. Daarbij zijn stoffelijke resten gevonden van 24 doden. In totaal waren 50 mensen vermist. De politie gaat ervan uit dat zij zijn omgekomen. „We hebben hoop dat we meer lichamen zullen vinden”, aldus Forget.

De stemming in Lac-Mégantic is intussen omgeslagen van schok en hoop op het vinden van overlevenden, in rouw en hoop op het vinden van doden. Gisteren werd het eerste slachtoffer geïdentificeerd: Éliane Parenteau, een 93-jarige vrouw die in een flat langs de spoorbaan woonde. De meeste vermisten bevonden zich in het populaire Musi-Café, op enkele meters afstand van het spoor.

Door de intensiteit van de vuurzee is het volgens de autoriteiten mogelijk dat sommige slachtoffers nooit worden gevonden. Nabestaanden beseffen dat hun familieleden zijn omgekomen, maar blijven mogelijk nog weken in onzekerheid. Hoewel iedereen in het dorp van 6.000 inwoners iemand kent die is overleden, moet verdriet worden uitgesteld. Lac-Mégantic heeft 50 doden, maar geen enkele begrafenis.

Intussen heeft ongeloof over de op hol geslagen olietrein die het dorp met zo’n dodelijke kracht trof plaatsgemaakt voor woede. Vooral tegen de topman van de spoorwegmaatschappij, Edward Burkhardt. De 76-jarige voorzitter van de Montreal, Maine & Atlantic Railway verscheen deze week in Lac-Mégantic vanuit Chicago. Door zijn directe stijl, die door velen als ongevoelig is ervaren, is hij op slag de meest gehate man in Quebec.

Burkhardt gaf een van zijn eigen werknemers de schuld van het ongeluk. Dat zou mede zijn veroorzaakt doordat de geparkeerde trein – die met 72 wagons olie uit de schalievelden van North Dakota op weg was naar een raffinaderij in New Brunswick – niet voldoende op de handrem stond. Daardoor begon de onbemande trein te rollen nadat de hydraulische remmen uitvielen bij een brand in de locomotief. De trein stond op een helling van 1,2 procent, relatief steil voor een spoorbaan.

Zelfs als de hydraulische remmen loskwamen door stroomuitval, hadden de handremmen op de wagons er volgens experts voor moeten zorgen dat de trein bleef staan. Elke wagon beschikt over een handrem die in werking kan worden gesteld door op de wagon te klimmen en aan een wiel te draaien. Het is gebruikelijk tenminste één op de vier wagons op de handrem te zetten – meer wanneer de trein op een helling staat.

De machinist zegt 11 handremmen te hebben geactiveerd. Maar dat de trein in beweging is gekomen bewijst volgens Burkhardt dat „het grootste deel van de trein niet op de handrem stond”. De machinist staat op non-actief en wordt mogelijk vervolgd.

Nabij de spoorbaan is een plakkaat neergezet door bewoner Luc Gendron, gericht aan le train d’enfer: „Jij helletrein, kom hier niet meer terug. Je bent hier niet meer welkom.”