Geen liedjes over vreemdgaan!

John Legend is met-zijn-verloofde-op-de-bank-bij-Oprah-verliefd Dat is te merken op zijn nieuwe album Love in the Future Toch is een goed liefdesliedje schrijven niet eenvoudig

Medewerker muziek

‘We zijn gemaakt om lief te hebben”, zingt John Legend (34) op de recente single ‘Made To Love’ van zijn aankomende album Love in the Future. En: „Oehhh. Ik heb nog nooit liefgehad, ik heb nog nooit liefgehad, ik heb nog nooit iemand liefgehad zoals dit.” En ook: „Ik was eerst nooit zo zeker over een God. Maar ik weet dat hij bestaat. Hij heeft jou gemaakt.”

Het zijn zinnen zoals John Legend – echte naam: John Roger Stephens – ze al zingt sinds hij als jongen door het kerkkoor werd gegrepen, en ontdekte hoe prettig hij het vond mensen te vermaken met zijn muziek. „Ik begon gospelliedjes te schrijven voor het koor van mijn ouders”, vertelt hij dit voorjaar in Londen, „en liefdesliedjes om meisjes te krijgen”.

De laatste jaren leek Legend die koers wat te verleggen. Hij trad in 2008 op tijdens de Democratische Conventie waar Obama zich kandidaat stelde voor het presidentschap en was actief in zijn verkiezingscampagne. In 2010 nam hij met hiphopband The Roots het sociaal strijdbare album Wake Up! op, vol politiek geladen covers uit de soulgeschiedenis. Voorafgaand aan het interview zijn enkele nummers van zijn nieuwe album te horen. Daaruit blijkt dat de liefde weer dominant aanwezig is.

„Weet je”, zegt Legend, „soms wil je kunst maken waardoor mensen juist aan het protest en de politiek kunnen ontsnappen. Soulmuziek leent zich goed voor het zingen over passie en romantiek en dat het daar door de jaren heen vaak over gaat, is een moeilijk te doorbreken gebruik.” Hij glimlacht charmant. „Maar het is ook een kwestie van timing.”

Want John Legend is verliefd. John Legend is met-zijn-verloofde-op-de-bank-bij-Oprah-verliefd. En meer ook even niet. Zijn nieuwe album is daar een weerslag van, vertelt hij. Love in the Future „gaat niet over hoe liefde in de toekomst zal zijn”, zegt Legend. „Ik ga trouwen en begin aan een nieuwe reis.” Bij een luistersessie van zijn nieuwe materiaal, grapte zijn verloofde, het Amerikaanse badpakmodel Christine Teigen, tegenover de pers dat een ander populair onderwerp in soul en r&b voortaan van de baan is in het oeuvre van Legend: „Geen liedjes meer over vreemdgaan!”

Hoofd in de wolken

Het zal Legend niet te veel moeite kosten. De zanger uit Springfield, Ohio zingt graag met zijn hand op zijn hart en zijn hoofd in de wolken en is daar buitengewoon succesvol mee; Legend scoorde talloze hits, ontving negen Grammy Awards en de Starlight Award van de Songwriters Hall of Fame.

Een goed liedje schrijven over de liefde is niet eenvoudig. Ook Legend kukelt in het ravijn vol gemeenplaatsenromantiek; een strofe als ‘don’t you cry, I’ll dry your eyes’ duikt schaamteloos op in zijn oeuvre. De lijn tussen kunst en kitsch kan dun zijn, erkent hij. Een effectief popliedje moet eenvoudig zijn mee te neuriën voor de luisteraar, legt hij uit. „Het moet een oud concept zijn dat op een nieuwe, slimme manier wordt vertolkt en dat herkenbaar is, alsof je het al gehoord hebt, of iets wat erop lijkt. Je wil iets maken wat het juiste effect losmaakt in de hoofden van mensen. Soms lukt het en soms niet.” Hij lacht. „Je moet de troep proberen thuis achter te laten.”

Legend heeft een flinke staat van dienst. Hij werkte mee aan nummers van sterren als Lauryn Hill en Jay-Z voor hij zelf als artiest debuteerde bij een grote platenmaatschappij, en is een belangrijk muzikaal bondgenoot van Kanye West toen de megaster nog een scharrelende producer was.

Van Lauryn Hill leerde Legend „ruimte te maken” in zijn muziek, vertelt hij. „Niet te veel spelen. Bij hiphop en pop, meer nog dan bij jazz en andere genres, is veel van wat een nummer speciaal maakt, datgene wat je weglaat. Lauryn Hill leerde me dat de ruimte die je dan creëert, deel is van de poëzie.” Met West vond Legend voor het eerst zijn eigen stijl. „Ik woonde met zijn neef en die moedigde ons aan de studio in te gaan. Vanaf het moment dat ik met Kanye werkte, zeiden mensen: je hebt je sound gevonden. Dit is wat werkt voor jou.”

De twee toekomstige sterren hielpen elkaar hun muzikale niche te vinden. Legend: „Ik heb hem denk ik een bepaalde muzikaliteit gegeven die hij in zijn eentje nog niet had. En Kanye hielp mij moderne soulmuziek te maken op een wijze die ik zonder hem niet had bereikt. Hij is zo’n meester in het programmeren van drums en mijn stem werkt goed op die rauwe, soulvolle hiphopbeats.”

Liefdesalbum

Eén liedje op zijn liefdesalbum gaat „het meest letterlijk” over zijn verloofde, vertelt Legend. ‘All Of Me’, een relaas bij pianotonen van een verliefde man die vol bezieling verklaart dat hij van werkelijk alles aan zijn partner houdt; het is een instant-huwelijksklassieker. „Mijn verloofde moest huilen toen ze het hoorde”, zegt Legend. „Ze wist dat het over haar ging, over ons. Maar anderen zullen zich ook herkennen in het idee.”

Dat zijn de beste nummers, vindt Legend. De liedjes die hij uit zijn stortplaats aan pogingen naar boven vist, waarin „ik iets persoonlijks pak en het universeel maak”. Hij kan die liedjes schrijven terwijl zijn verloofde aan het stofzuigen is. „Ik heb geen wierook en kaarsen nodig.”

Legend zoekt in zijn muziek, zijn benadering van liefde als klassiek soulthema en op het podium „naar de brug tussen mijn invloeden, de traditie van soulmuziek, en de moderne tijd”, zegt hij. „De melodieën zijn allemaal al eerder gezongen, de akkoorden zijn al eeuwen onderdeel van onze westerse muzikale canon. Liefde en muziek zijn tijdloos. Maar er is altijd een frisse manier om het uit te voeren, om het aan te passen. Dat is wat we doen als muzikanten; we maken iets wat de mensen al kennen, maar wat toch ook weer nieuw voor ze is.”

John Legend op North Sea Jazz: zaterdag 13 juli, 23.30 uur, Nile.