Van zijn vrienden denkt hij nooit meer te horen

De trein die dit weekend ontplofte, verwoestte een compleet dorpshart Tweeduizend mensen hebben hun huizen verlaten Bijna iedereen in het dorp kent wel iemand die nog steeds wordt vermist

Correspondent Canada

Op enkele honderden meters afstand staat Paul Charrier te kijken naar de smeulende brandhaarden van het oude centrum van zijn woonplaats, Lac-Mégantic in de Canadese provincie Québec. Brandweerlieden blussen met groot materieel de verkoolde ruïnes van historische panden aan Rue Frontenac, de oude hoofdstraat van het dorp. Tankerwagons staan scheef op de spoorwegovergang er vlak naast.

„Normaal zouden we vanaf hier kijken op de gebouwen aan Rue Frontenac”, zegt Charrier, een man van rond de dertig, wijzend op een flauwe bocht waar het uitgaanscentrum begon. „Het was een mooie plek.” Nu is er een groot gat. Ongeveer dertig gebouwen zijn verwoest toen een goederentrein met olie er zaterdagochtend vroeg ontspoorde en tot ontploffing kwam. Een gigantische vuurzee overspoelde de panden in het dorp van 6.000 inwoners.

Opeens was er volop licht

Zo ook het Musi-Café, waar Charrier die avond met vijf vrienden was. Ze hadden een tafel op het terras voor de deur, op enkele meters afstand van de spoorovergang. Twintig minuten voor de ramp was hij vertrokken, vertelt hij in het Frans. Hij was te voet op weg naar huis toen hij een luide knal hoorde. „Opeens was er volop licht, alsof het dag was”, zegt hij. „Ik keek om en zag een enorme paddestoel achter me, een grote vuurbal.”

Teruggaan ging niet, zegt hij. „Het was heel heet.” Het was direct duidelijk dat zijn vrienden weinig kans maakten. „Ik heb ze geprobeerd te bellen, maar ik heb sindsdien niets meer van ze gehoord”, zegt hij met een nerveuze grinnik. „Ik denk niet dat ik ooit nog van ze zal horen.” Hij lijkt in shock.

Lac-Mégantic, een schilderachtig dorp nabij de Canadese grens met de Amerikaanse staat Maine, kan de schaal van de treinramp die dit weekend het dorpshart in de as legde nog niet bevatten. Enkele dagen na de nachtelijke verwoesting bestaat nog steeds onduidelijkheid over de oorzaak van de ramp en over het aantal slachtoffers. Het dorp bereidt zich voor op het ergste.

Vijf doden zijn geborgen, maar nog ongeveer veertig mensen worden sinds zaterdagochtend vermist. Velen van hen zijn voor het laatst gezien in het Musi-Café. In andere gevallen gaat het om bewoners van appartementen boven de winkels aan de hoofdstraat. In de directe omgeving van de explosies was het tot nog toe te heet om naar stoffelijke resten te zoeken. De autoriteiten waarschuwen dat sommige slachtoffers wegens de intensiteit van de brand mogelijk nooit zullen worden teruggevonden.

Veel inwoners van Lac-Mégantic kennen iemand die wordt vermist. Gaetane Boutin, die met haar man de rampzone is ontvlucht, mist een nichtje. Marc Fortier, die ook in de rampzone woont, vertelt dat de moeder van een schoolvriendje van zijn zoontje is verdwenen. Ook zijn er mensen die vrijdagavond op jonge kinderen pasten, maar sindsdien niets meer hebben gehoord van de ouders, zegt een hulpverleenster.

Boutin en Fortier zijn onder de ongeveer 2.000 mensen die hun huis hebben moeten verlaten. Sommigen logeren bij vrienden of familie, anderen in een opvangcentrum in de plaatselijke school. Fortier zag bij zijn vlucht zaterdagnacht brandende olie door de straten vloeien. „Het was een rivier van vuur”, zegt hij. Een deel van de olie uit de wagons is in het Mégantic-meer gestroomd.

Het spoor was nooit gevaarlijk

Geen van hen had ooit gedacht dat de spoorlijn die de gemeente doorkruist zo’n enorm gevaar kon opleveren, zeggen ze. „De spoorbaan gaat vlak langs ons appartement”, zegt Boutin, die al sinds haar jeugd in het gebied woont. „Maar ik heb er nooit last van gehad.” Net als iedereen heeft ze gehoord dat de ramptrein veel te hard ging en dat er geen conducteur aan boord was. „Hoe kan het dat een trein zelf gaat rijden?”

De trein met 72 tankwagons was op weg vanuit Québec naar Maine. Volgens spoorwegmaatschappij Montreal Maine & Atlantic Railway was de trein op ongeveer twaalf kilometer afstand van Lac-Mégantic gestopt voor een dienstwisseling. Er brak brand uit in de locomotief, maar die werd rond middernacht geblust. Het lijkt erop dat de stroom in de trein uit was, waardoor de remmen loskwamen. De trein rolde onbemand naar Lac-Mégantic.