'China's groei kost mensenlevens'

Als gevolg van de zware luchtvervuiling leven de Chinezen in het noorden van het land gemiddeld 5,5 jaar korter dan de burgers in het zuiden. Vandaag in Beijing gepresenteerd Amerikaans/Chinees/Israëlisch onderzoek biedt nieuw inzicht in de enorme kosten van de milieuvervuiling in de tweede economie van de wereld in de afgelopen dertig jaar.

Hoofdoorzaak van de luchtvervuiling in het noorden van China is het verstoken van kolen, niet alleen in fabrieken maar ook in kantoren en woonhuizen. Decennia lang kregen gezinnen in het koude noorden gratis kolen. Burgers in het warmere zuiden werden geacht een dikkere trui of gewatteerde pyjama aan te trekken.

Het was voor het eerst dat internationale onderzoekers toestemming kregen de meetgegevens van negentig grote steden te analyseren en steekproeven te nemen.

„Onze conclusies onderstrepen dat in een ontwikkelingsland als China een uitruil plaatsvindt tussen vermeerdering van de welvaart en vermindering van de gezondheid”, zei de leider van het onderzoek, Michael Greenstone van het Massachusetts Institute of Technology (MIT), vanochtend in Beijing. „De gezondheidskosten van de groei zijn veel hoger dan wij verwachtten.”

Hoewel kolen niet of nauwelijks meer worden gebruikt in Chinese huishoudens in de grote steden, worden in elektriciteitscentrales en fabrieken meer kolen(3,8 miljard ton per jaar) verstookt dan in de rest van de wereld samen. Voeg daarbij het spectaculair stijgende autobezit en de omvang van de luchtvervuiling in China wordt duidelijk.

De steden die tussen 1981 en 2011 tot de meest vervuilde behoorden, staan nog steeds op de verkeerde lijstjes. Volgens de Wereldbank sterven jaarlijks 400.000 Chinezen voortijdig aan ziektes die gerelateerd zijn aan zware luchtvervuiling waarmee veel stedelingen hebben te maken.