Atleet met een exceptionele rechterarm

Honkbaltalent Mariekson Gregorius heeft zijn eerste homerun in de Amerikaanse Major League geslagen. „Hij heeft een geweldige houding als prof.”

Vader Johannes (voorop) en broer Johnny Gregorius vorige week tijdens het World Port Tournament in Rotterdam. Zij zijn leermeester van MLB-ster Mariekson Gregorius. Foto Andreas Terlaak

Vader Johannes en zoon Johnny Gregorius namen afgelopen week met het team van Curaçao deel aan het World Port Tournament in Rotterdam. Maar hun zoon en broertje Mariekson is de grote ster van de familie. De jongste Gregorius maakt dit jaar jaar furore in de Amerikaanse Major League.

„Het zou uniek geweest zijn als we ooit met zijn drieën in een team hadden gespeeld”, zegt Johannes die nu coach is bij het team van Curaçao. „Maar Mariekson was te goed voor ons”, lacht de man die in 1984 naar Nederland is gekomen om te werpen voor de Amsterdam Pirates.

Zes jaar later wordt Mariekson geboren. Door zijn vader aangestoken met het honkbalvirus, is Gregorius vanaf het moment dat hij kan lopen met de bal bezig. Het is Johnny die hem heeft leren honkballen. „Wij waren altijd aan het gooien of slaan”, herinnert de acht jaar oudere Johnny zich. „Ik zag al snel dat Mariekson veel talentvoller was. Ik zei tegen hem dat hij net zo goed kon worden als mijn idool [en homerunkoning] Barry Bonds. Alleen was Bonds een linkshandige slagman, Mariekson is rechthandig. Linkshandigen hebben een voordeel in de Major League, dus hebben we hebben net zolang geoefend tot hij ook links kon slaan.”

„Het voordeel van links”, legt oud-bondscoach Robert Eenhoorn uit, „is dat de bal van een rechtshandige pitcher langer onderweg is. De meest pitchers zijn rechts, de bal gaat van de rechterkant van de heuvel naar de linkerkant van het slaggebied.”

Eenhoorn werkt in 2009 met Gregorius op het WK in Italië. „Toen zag ik hoeveel talent hij had. Hij staat op de moeilijkste positie van het veld, tussen het tweede en het derde honk. Dat is een groot gebied om te verdedigen, maar hij is zo atletisch dat hij daar geen moeite mee heeft. Zijn coördinatie tussen zijn onder- en bovenlichaam is heel goed. Hij staat na een verdedigende actie heel snel op de juiste manier op zijn benen om de bal naar een van de honken te gooien. Dat is puur talent.”

Dat talent is Jim Stoeckel, scout van de Amerikaanse topclub Cincinnati Reds, in 2007 tijdens de Koninkrijk Spelen in Den Haag ook opgevallen. Stoeckel: „Ik zag een zeventienjarige jongen die heel dominant speelde. Een geweldige atleet met een exceptionele rechterarm die linkshandig sloeg. Ik heb toen alles in het werk gesteld hem naar The Reds te halen.”

Na een aantal jaren bij verschillende opleidingsploegen van de Reds mag Gregorius in september 2012 tegen de Philadelphia Phillies debuteren in de Major League. Na zijn debuut speelt hij nog zeven wedstrijden voor Cincinnati, voordat hij afgelopen winter wordt geruild naar Arizona.

Johnny: „Mariekson was op Curaçao toen hij gebeld werd door de manager van Cincinnati. Hij vertelde hem dat hij was geruild naar de Arizona Diamondbacks. Mariekson was ontzettend teleurgesteld, hij had het naar zijn zin in Cincinnati.”

Het is één van de meest besproken transfers van het jaar. Critici vinden het vreemd dat de Diamondbacks een beloftevolle pitcher, Trevor Bauer, ruilen voor een korte stop over wie getwijfeld wordt of hij over voldoende slagkracht beschikt.

Maar de eigenaar van de Arizona Diamondbacks heeft hoge verwachtingen. „Hij doet mij denken aan een jonge Derk Jeter”, vergelijkt hij in een tweet Gregorius met de sterspeler van de New York Yankees.

„Het is heel moeilijk iemand met Derek Jeter te vergelijken”, vindt Eenhoorn die voor de Yankees speelde toen Jeter daar in 1995 zijn intrede maakte in het profhonkbal. „Ik vind Mariekson beter in het veldwerk dan Derek. Hij is veel atletischer, alleen Derek is een veel betere slagman.”

Gregorius laat dit voorjaar in zijn debuutwedstrijd voor Arizona zien dat hij wel degelijk over een goede klap beschikt. In Yankee Stadium slaat Gregorius tegen de ploeg van Jeter in zijn allereerste slagbeurt op de eerste bal die hij toegeworpen de meteen het stadion uit. Zijn eerste Major League-homerun uit zijn carrière. „Ik zat op mijn werk en de tv stond aan”, herinnert broer Johnny zich. „Ik schreeuwde het uit van geluk.”

De weken daarna blijft Gregorius goed presteren en is hij een van de revelaties van het voorseizoen. „Het heeft veel mensen verbaasd”, zegt Stoeckel. „Ik kijk er niet van op. Mariekson is een geweldige speler die zich moeiteloos aanpast aan een hoger niveau.”

„Je ziet nu wel dat hij het wat moeilijker krijgt”, legt Johnny uit. „Pitchers weten welke bal ze niet op hem moeten gooien. Hij moet zijn spel aanpassen.”

Stoeckel voorspelt dat Gregorius voor jaren een solide korte stop in de Major League zal blijven. „Hij brengt energie, enthousiasme, een enorm atletisch vermogen en hij heeft een geweldige houding als honkbalprof. Dat maakt hem geliefd hier.”