Poollicht boven Montana

Eind vorige week verscheen dit poollicht boven Kalispell in de Amerikaane staat Montana. Poollicht, in dit geval noorderlicht, ontstaat op een hoogte van 100 tot 400 km uit een reactie tussen snelle elektronen en de gassen stikstof en zuurstof. Elk gas heeft zijn eigen typische kleur, maar ook de snelheid van de elektronen is van invloed. Poollicht (‘aurora’) doet zich vooral voor als de zon extra actief is, dus als er veel zonnevlekken zijn. Lang is gedacht dat het de geladen deeltjes (elektronen en protonen) uit de zonnewind zelf waren die stikstof en zuurstof deden oplichten. Maar de relatie met de zon is ingewikkelder. De zonnewind beïnvloedt de energieopslag in het aards magnetisch veld en spontane ontladingen van die energie brengen elektronen in versnelling. Het zwakke poollicht is uitsluitend ’s nachts te zien. Niet alleen omdat het dan donker genoeg is, maar ook omdat het vooral ontstaat aan de kant van de aarde die van de zon is afgekeerd. Maar eigenlijk is er altijd poollicht. Karel Knip